GOPHERSPACE.DE - P H O X Y
gophering on kamalatta.ddnss.de
 Why is Gopher Still Relevant?
 
 Most people who "get" Gopher are already using it and instinctively
 understand why Gopher is still useful and handy.  On the other hand,
 people who inhabit the Web generation after Gopher's decline only see
 Gopherspace as a prototype Web or a historical curiosity, not a world
 in its own right -- and more to the point, being only such a
 "prototype," there is the wide belief that Gopher plays no relevant
 role in today's Internet and is therefore unnecessary.  This has led
 to many regrettable consequences, such as the neglect of servers and
 clients, or even active removal of support.
 
 However, there is much to be gained from a heterogeneous network
 environment where there are multiple methods of information access,
 and while the Web will confidently remain the primary means of
 Internet information dissemination, there continues to be a role for
 Gopher-based resources even in this modern age.  Gopher and the Web
 can, and should, continue to coexist.
 
 The misconception that the modern renaissance of Gopherspace is simply
 a reaction to "Web overload" is unfortunately often repeated and,
 while superficially true, demonstrates a distinct lack of insight.
 From a purely interface perspective, there is no question that Gopher
 could be entirely "subsumed" under the Web (technical differences to
 be discussed presently).  Very simple HTML menus and careful attention
 to hierarchy would yield an experience very much like a Gopher menu,
 and some have done exactly that as a deliberate protest against the
 sensory overload of modern Web 2.0.
 
 Gopher, however, is more than a confederated affiliation of networks
 with goals of minimalism; rather, Gopher is a mind-set on making
 structure out of chaos.  On the Web, even if such a group of
 confederated web-masters existed, it requires their active and willful
 participation to maintain such a hierarchical style and the
 seamlessness of that joint interface breaks down abruptly as soon as
 one leaves for another page.  Within Gopherspace, all Gophers work the
 same way and all Gophers organize themselves around similar menus and
 interface conceits.  It is not only easy and fast to create gopher
 content in this structured and organized way, it is mandatory by its
 nature.  Resulting from this mandate is the ability for users to
 navigate every Gopher installation in the same way they navigated the
 one they came from, and the next one they will go to.  Just like it
 had been envisioned by its creators, Gopher takes the strict
 hierarchical nature of a file tree or FTP and turns it into a
 friendlier format that still gives the fast and predictable responses
 that they would get by simply browsing their hard drive.  As an
 important consequence, by divorcing interface from information, Gopher
 sites stand and shine on the strength of their content and not the
 glitz of their bling.
 
 Furthermore, Gopher represents the ability to bring an interconnected
 browsing experience to low-computing-power environments.  Rather than
 the expense of large hosting power and bandwidth, Gopher uses an
 inexpensive protocol to serve and a trivial menuing format to parse,
 making it cost-effective for both client and server.  Gopher sites can
 be hosted and downloaded effectively on bandwidth-constrained networks
 such as dialup and even low-speed wireless, and clients require little
 more than a TCP stack and minimal client software to navigate them.
 In an environment where there are cries for "green computing" and
 "green data centres," along with large-scale media attention on
 emerging technology markets in developing nations and the
 proliferation of wireless technology with limited CPU and memory, it
 is hypocritical to this author why an established protocol such as
 Gopher would be bypassed for continued reliance on inefficient
 programming paradigms and expensive protocols.  Indeed, this sort of
 network doublethink has wrought large, unwieldy solutions such as WAP,
 a dramatic irony, since in the case of many low-power devices such as
 consumer mobile phones, the menu format used on them is nearly
 completely analogous to what Gopher already offered over a decade
 earlier.  More to the point, few in that market segment support the
 breadth of WAP, and those that can simply use a regular Web browser
 instead.
 
 Finally, if Web and gopher can coexist in the client's purview, they
 can also exist in the server's.  HTML can be served by both gopher
 servers and web servers, or a Gopher menu can be clothed in CSS,
 translated to HTML, and given to a web browser (and in its native form
 to a Gopher client).  This approach yields a natural and highly
 elegant consequence: if you don't want to choose strictly one way or
 the other to communicate to your users, choose neither and offer them
 both a structured low-bandwidth approach or a higher- bandwidth Web
 view, built from the same content.  The precedent of a single serving
 solution offering both to both clients has been in existence since the
 early days of the Web with tools such as GN, and today with more
 modern implementations such as pygopherd.  Gopher menus are so trivial
 to parse that they can easily be HTML-ified with simple scripts and
 act as the basis for both morphs; what's more, their data-oriented
 approach means they require little work to construct and maintain, and
 content creation in general becomes simple and quick with the
 interface step already taken care of.  Plus, many servers easily
 generate dynamic gopher menus with built-in executable support,
 providing the interactive nature demanded by many modern applications
 while still fitting into Gopher's hierarchical format, and virtually
 all modern Gopher servers can aggregate links to Web content to forge
 bidirectional connections.
 
 Modern Gopherspace represents the next and greatest way for
 alternative information access, and the new generation of Gopher
 maintainers demonstrate a marked grassroots desire for a purer way to
 get to high-quality resources.  Not simply nostalgia for the "way it
 used to be," modern Gopherspace is a distinctly different population
 than in the mid 1990s when it flourished, yet one on which modern
 services can still be found, from news and weather to search engines,
 personal pages, "phlogs" and file archives.  It would be remiss to
 dismissively say Gopher was killed by the Web, when in fact the Web
 and Gopher can live in their distinct spheres and each contribute to
 the other.  With the modern computing emphasis on interoperability,
 heterogeneity and economy, Gopher continues to offer much to the
 modern user, as well as in terms of content, accessibility and
 inexpensiveness.  Even now clearly as second fiddle to the World Wide
 Web, Gopher still remains relevant.
 
 -- Cameron Kaiser from the Overbite Project
    gopher://gopher.floodgap.com/1/overbite/