gophering on

=                    The Post-Modern Prometheus                    =

"The Post-Modern Prometheus" is the fifth episode of the fifth season
of the American science fiction television series 'The X-Files' and
originally aired on the Fox network on November 30, 1997. Written and
directed by series creator Chris Carter, "The Post-Modern Prometheus"
is a "Monster-of-the-Week" episode, a stand-alone plot which is
unconnected to the overarching mythology of 'The X-Files'. "The
Post-Modern Prometheus" earned a Nielsen household rating of 11.5,
being watched by 18.68 million viewers upon its initial broadcast. The
episode was nominated for seven awards at the 1998 Emmys and won one.
The entry generally received positive reviews; some reviewers called
it a classic, with others calling it the most striking stand-alone
episode of the show's fifth season.

The show centers on FBI special agents Fox Mulder (David Duchovny) and
Dana Scully (Gillian Anderson) who work on cases linked to the
paranormal, called X-Files. Mulder is a believer in the paranormal,
while the skeptical Scully was initially assigned to debunk his work.
In this episode, Mulder and Scully investigate reports of a mysterious
creature that has impregnated a middle-aged woman. They find that the
"monster", nicknamed The Great Mutato, is the genetic creation of a
Frankenstein-like doctor. The Great Mutato is at first ostracized, but
later accepted, by his community.

Carter's story draws heavily on Mary Shelley's 'Frankenstein' and
particularly on James Whale's 1931 film version of the story. The
script had been written specifically with singer Cher and actress
Roseanne Barr in mind, but both were unavailable at the time of
shooting. Talk-show host Jerry Springer appeared as himself, and Chris
Owens—who appeared in later episodes as FBI agent Jeffrey
Spender—played The Great Mutato. The episode was filmed in
black-and-white, with a sky backdrop created to imitate the style of
old 'Frankenstein' films. Owens wore makeup and prosthetics that took
several hours to apply.

The episode begins in the guise of a comic book; FBI special agent Fox
Mulder (David Duchovny) receives a letter from Shaineh Berkowitz
(Pattie Tierce), a single mother who claims to have been mysteriously
impregnated, while unconscious, by an unknown presence 18 years ago,
resulting in the birth of her son, Izzy (Stewart Gale). Now, following
a similarly unexplained attack, she is pregnant again. She has heard
about Mulder's expertise in the paranormal from 'The Jerry Springer
Show' and wants him to investigate. Mulder and his partner, special
agent Dana Scully (Gillian Anderson), travel to rural Albion, Indiana.
They meet Shaineh and her son Izzy and learn that the description of
the creature that attacked her, with a lumpy head and two mouths, is
very similar to a comic book character invented by Izzy. His monstrous
creation, called The Great Mutato, is inspired by a mysterious
creature that has been seen by many of the locals. Izzy and his
friends accompany the agents to a wooded area where they see Mutato
(Chris Owens) from a distance.

They meet an old man who angrily tells them that there are no monsters
and sends them to see his son, a geneticist named Francis Pollidori
(John O'Hurley). Dr. Pollidori shows them his experiments studying the
Hox gene using the fruit fly 'Drosophila'. This presentation includes
images of a mutated fly whose legs are growing out of its mouth. He
tells the agents that the same kind of experiment could, in theory, be
performed on humans. Afterward, Mulder tells Scully that he believes
that Dr. Pollidori, acting as a modern-day Victor Frankenstein, has
created The Great Mutato. Later, Dr. Pollidori's wife Elizabeth
(Miriam Smith) is knocked unconscious and is attacked in the same
manner as Shaineh. At the crime scene, Mulder and Scully find a
chemical residue from an agricultural agent used to anesthetize
animals, which leads them to suspect Dr. Pollidori's father, who is a
farmer. Dr. Pollidori comes to his father's house, angrily confronts
him, and murders him. Later, Mutato, who lives with Pollidori Sr.,
finds his dead body and tearfully buries it in a barn.

Mulder and Scully go looking for Pollidori Sr. and find a shallow
grave and photographs of the dead man with Mutato. Meanwhile, Dr.
Pollidori leads an angry mob of townspeople to his father's house,
demanding that Mulder and Scully turn the alleged murderer over to
them. The agents find Mutato hiding in the basement as the crowd
gathers upstairs. Someone accidentally sets the barn alight and in the
ensuing confusion, the mob realize that the agents are protecting the
monster in the basement. Mutato speaks to the crowd and explains that
he was created 25 years before, and that he is the result of a genetic
experiment by Dr. Pollidori. Unbeknownst to his son, Pollidori Sr.
rescued Mutato and cared for him, but was unable to provide a friend
or a mate for the boy. The old man attempted to emulate his scientist
son's experiments, and tried to create hybrids from his farm animals.
Mutato asks Dr. Pollidori to create a female companion for him, but
the scientist says that he cannot—that Mutato was a mistake. The
townspeople realize that The Great Mutato is not a monster after all
and Dr. Pollidori is arrested for the murder of his father. Mulder
feels that it is unjust for Mutato not to get a mate and so he demands
to see the writer: Izzy. In a fanciful, if not imagined, scene, Mulder
and Scully take matters into their own hands and take Mutato, along
with the townspeople, to a Cher concert. The episode ends with a shot
of Mulder and Scully dancing, which slowly turns back into the comic
book seen at the beginning of the episode.

Going into the fifth season of 'The X-Files', series creator Chris
Carter noted, "we knew we were going to be hitting these very dramatic
marks which were the mythology episodes, and we wanted to lighten, or
leaven, the season with quirky episodes." Carter wanted to write a
'Frankenstein'-inspired episode, but found it difficult to reconcile
Mary Shelley's unbelievable tale with the style of the show. To
achieve his vision, he wrote a script that blurred the real world with
the 'X-Files' reality and that had a distinct fantasy element. Carter
combined elements of the original story with fairy tales and elements
of folk tales. In order to make the episode "as moving" as possible,
Carter sought to echo elements of James Whale's 1931 film version of
'Frankenstein'. He later noted that, by "using modern science, I took
an old style, which is black and white, and an old approach, which is
a kind of James Whale approach to science fiction, and came up with a
story about a love-lorn monster".

The genetic engineering aspect of the story was developed with
assistance from the series' science adviser, Anne Simon. Carter
visited a friend of Simon, a scientist at Indiana University in
Bloomington, who had been able to genetically manipulate flies so that
they grew legs from their eyes. After Carter had created the character
of The Great Mutato, he discovered that cartoonist Matt Groening had
already created a character with the same name—although with different
pronunciation—for a comic book entry of 'The Simpsons'. Carter
contacted Groening, who gave Carter permission to use the name. Like
two-thirds of the episodes of the series, "The Post-Modern Prometheus"
is a "Monster-of-the-Week" episode, a stand-alone plot which is
unconnected to the overarching mythology of 'The X-Files'.

'Seinfeld' regular John O'Hurley had auditioned for several roles on
the show but Carter had not previously thought of him as "an 'X-Files'
actor". For the part of Dr. Pollidori, however, Carter considered him
"the absolute perfect casting choice". Stewart Gale, who portrayed
Izzy Berkowitz, was a non-actor who Carter saw "literally on the
street one day" sitting in a car. Carter convinced Gale's father—who
was initially suspicious of the director's credentials—to let Gale
travel to Vancouver to take part in the episode. Izzy's friends were
also played by inexperienced actors: One worked as a snake handler on
the set of 'The X-Files' feature film—the shooting of which overlapped
that of season five—and the other worked at a Vancouver coffee shop
that Carter frequented.

Chris Owens played the Great Mutato, and to many, he was
unrecognizable in heavy makeup. Owens had played a younger version of
The Smoking Man in two episodes of season four and was later cast as
the recurring character of FBI special agent Jeffrey Spender. During
his audition, Owens noted, "Chris said, 'Okay, did you ever see
'Elephant Man'? ... What I'm looking for is dignity. He's got dignity.
But he's definitely mutated'". After Owens heeded Carter's
instructions and attempted to bring dignity to the audition, Carter
requested that he try it again "with less autism".

The first five seasons of 'The X-Files', including "The Post-Modern
Prometheus", were filmed in Vancouver. It was the third episode of the
program that Carter directed; He decided to film the episode in
black-and-white—in homage to James Whale—which brought more challenges
than he expected. The director of photography, Joel Ransom, had to
spend longer than usual lighting the set because of the use of
grayscale. The stormy skies in the episode, added to emulate the
atmosphere of old 'Frankenstein' movies, were a visual effect. Carter
also used a wide-angle camera lens throughout the episode, which
forced the actors to act directly to the camera, rather than to each
other. According to Carter, it also enabled him to give scenes in the
episode a more surreal staging than was usual for the show.

The makeup for the character of The Great Mutato was designed and
created by special effects supervisor Tony Lindala. The Mutato mask
went through several design iterations on paper, including 10-15
drawings and a color rendition. Constructed from latex, and containing
an articulated second mouth, it cost $40,000 and took between five and
seven hours to apply. In addition to the mask, Chris Owens wore
contact lenses and dentures. Owens later recalled that "the makeup had
taken seven hours, and then I had sat around for three or four. And
now I was going to sit in the dark, and I could only see out of one
eye. They put a big contact lens in." Initial versions of the costume
were deemed "too human looking" and so a newer design was chosen.

Lindala also created "Baby Mutato" costumes for the twin infants
featured in 'The Jerry Springer Show' scene, but the production crew
had difficulty keeping the costumes on the children. Lindala later
said, "[t]he little babies kept tearing their hair off, we kept gluing
it back on". Lindala was happy that the episode was filmed in black
and white because it helped "the prosthetic [because] it is difficult
to work in a foam piece that long and not recognize it as a painted,
opaque, false translucency." Lindala later called the filming
technique the "saving grace" of the episode. In addition, he later
submitted his makeup for the episode to the Academy of Television Arts
& Sciences in an attempt to be nominated for an Emmy Award.

 Music and cultural references 
The episode was scored by series composer Mark Snow, and was,
according to him, his best episode score of the fifth season. He
described the main theme as "a very dark, macabre, insidious sort of
nasty waltz". The episode's main theme is also greatly inspired by
'The Elephant Mans theme song by John Morris. Three songs are heard in
the versions sung by Cher during the episode: "The Sun Ain't Gonna
Shine Anymore", "Gypsies, Tramps & Thieves" and "Walking in
Memphis". The latter is played at the end of the episode when the
agents take The Great Mutato to a Cher concert. In the episode, the
character watches Cher's 1985 movie 'Mask', and derives comfort from
the loving relationship between Cher's character and her son, who has
a disfiguring genetic bone disorder. At the end of the episode, Mulder
and Scully take The Great Mutato from his small town to a Cher
concert, where she picks him out of the crowd to dance.

The episode contains several cultural references. First, the episode's
title is a reference to both the subtitle for Shelley's original
novel, 'The Modern Prometheus', and to the postmodernist school of
thought. Postmodernism has been described as a "style and concept in
the arts, architecture, and criticism, [that] is characterized by the
self-conscious use of earlier styles and conventions, a mixing of
different artistic styles and media, and a general distrust of
theories." Furthermore, the Frankenstein-like doctor shares the
name—albeit with a slightly different spelling—of Shelley's
contemporary, John William Polidori, who was present at the conception
of her novel. Several lines in the episode come directly from James
Whale's 1931 movie 'Frankenstein'.

"The Post-Modern Prometheus" is the most obvious reference to
'Frankenstein' made by the series, although traces of the story are
seen elsewhere in the first season episode "Young at Heart" and the
sixth season episode "The Beginning". In addition, the series'
overarching mythology revolves around shadowy Syndicate leaders who
salvage alien spacecraft for their own technological use and create
human-alien hybrids. The episode contains themes relating to
motherhood and sexuality. According to film studies writer Linda
Badley, this episode, and season four's "Home", foreshadow Scully's
impending motherhood and her realization, in following episodes
"Christmas Carol" and "Emily", that she has been used to create a
human-alien hybrid, Emily. Diane Negra, in her book 'Off-White
Hollywood: American Culture and Ethnic Female Stardom', points out
that while The Great Mutato impregnates both Shaineh Berkowitz and
Elizabeth Pollidori without their consent or knowledge, it is "an
oversimplification" to label the monster as a rapist, because both
Berkowitz and Pollidori "desire for children through unconventional
means". Thus, Mutato's acts allow for the two women to get what they
desperately desire in a moment of "magical resolution".

Eric Bumpus and Tim Moranville, in their book 'Cease Fire, the War Is
Over!', propose that the episode—and by extension, the series as a
whole—is a rejection of "modernity's naturalism" and an acceptance of
"post-modernity's mystic supernaturalism". The two argue that, while
in stereotypical "great science fiction" the monster created usually
runs amok, in "The Post-Modern Prometheus", the creature is "a lovable
success". Furthermore, the Indiana townspeople represent "the
religious nuts [who] in the end ... turn out to be right". Bumpus and
Moranville consider them the "secondary heroes" of the episode, right
after The Great Mutato himself.

Despite her physical absence from the entry, Cher's presence can be
felt throughout the narrative. Negra argues that Cher's "flamboyant
and self-authored body" is used as a metaphor for "the possibility of
self-transformation". In addition, her voice, heard via songs like
"Walking in Memphis", is associated with the idea of "circumvent[ing]
patriarchy." Negra notes that Cher's music is used in scenes during
The Great Mutato's sexual encounters with women. Negra asserts that
"this juxtaposition of sound and image cues our perception that we
have entered the realm of carnival where the normal order of things is
inverted." Emily VanDerWerff of 'The A.V. Club' reasons that the
ending was not the actual conclusion of the episode, but rather the
fanciful and elaborate happy ending that was concocted by Izzy
Berkowitz, the writer of the comic book, after talking to Mulder. In
this manner, VanDerWeff notes, "the episode abandons logic and reality
and, for lack of a better word, transcends." Meghan Deans from
postulates that the entire episode never happened "[f]rom a canonical
perspective" due to the entry's comic book setting, the various
meta-references and the "happy ending".

"The Post-Modern Prometheus" was first broadcast in the United States
on November 30, 1997, on the Fox network, and was first broadcast in
the United Kingdom on March 29, 1998, on Sky One. The episode earned a
Nielsen rating of 11.5, with a 16 share, meaning that roughly 11.5
percent of all television-equipped households and 16 percent of
households watching television were tuned in. Nielsen ratings are
audience measurement systems that determine the audience size and
composition of television programming in the United States. It was
viewed by 18.68 million viewers. "The Post-Modern Prometheus" was the
eleventh most watched television program for the week ending November

"The Post-Modern Prometheus" received generally positive reviews from
critics. Mike Duffy, a Knight Ridder correspondent, wrote a largely
positive article on the episode, noting that although the episode was
special, this did not make it feel like a gimmick. He wrote, "when
most shows blow promotional smoke about 'a very special episode,' it's
best to check the Hollywood Hype-O-Meter for wretched, excessive
buzzing [but] what sounds like a gimmick—'a very special
black-and-white episode' loosely based on the horror movie classic
'Frankenstein' actually turns out to be a ripping good ride on
'X-Files' creator Chris Carter's wigged-out storytelling train." A
review from the 'Mobile Register' wrote that "Like the very best
'X-Files' episodes, this one combines a generous amount of humor with
its horror." In a review of the entire fifth season, Michael Sauter of
'Entertainment Weekly' said that "The Post-Modern Prometheus" was the
"most striking" of the season's stand-alone episodes. Emily
VanDerWerff awarded the episode with an "A" grade, and, despite noting
the silliness of the story and the fact that most of the characters
function as stereotypes, wrote that "'Prometheus' just works". In a
2000 review of season five for the 'New Straits Times', Francis Dass
called "The Post-Modern Prometheus" a "fun episode".

Lionel Green of the 'Sand Mountain Reporter' named the entry the
greatest episode of the series and called the ending "one of the most
uplifting finales in the series." Writing for the 'Daily News', Eric
Mink gave the episode a rating of four stars and praised it as an
outstanding episode in a weak early fifth season of the show. He said
that the two leads acted flawlessly and that Chris Owens' performance
as The Great Mutato was especially touching. He concluded that,
"[w]ith Shelley's classic as inspiration, Carter and company have
created a classic of their own." Elaine Linere from the 'Corpus
Christi Caller-Times' called the episode "brilliantly written" and
named it "a classic among many for this always-intriguing,
ever-inventive series." She particularly praised the "heart-tugging,
romantic" ending. Matthew Gilbert of 'The Boston Globe' called the
episode "a memorable 'X-Files' from start to finish", due in part to
its "extraordinary visual flair" and "atmospheric black and white"
footage. Furthermore, Gilbert positively critiqued Carter's writing
and directing, saying he "keeps his balance between drama, low-key
humor, [and] allusive wit". Margaret Lyons of 'New York' called the
entry "one of the great TV episodes of all time". Nick De Semlyen and
James White of 'Empire' named it the fifth "greatest" episode of the
series and wrote that "[Chris Carter] plays with style and form,
turning the entire episode into a loving homage to Universal monster
movies in general and James Whale's 1931 Frankenstein in particular".
In the 1999 FX Thanksgiving Marathon, containing fan-selected
episodes, "The Post-Modern Prometheus" was presented as the "Best
Stand-Alone Episode". Connie Ogle from 'The Miami Herald' named The
Great Mutato one of "the greatest monsters" that were featured on 'The

Robert Shearman and Lars Pearson, in their book 'Wanting to Believe: A
Critical Guide to The X-Files, Millennium & The Lone Gunmen',
rated the episode two stars out of five and criticized various
elements of the episode's direction. They wrote, "Chris Carter the
writer has come up with something playful and light and charming. And
Chris Carter the director has stamped all over it and made it so arch
and obvious and dull that it kills it stone dead." Shearman and
Pearson praised the idea of "a town which feels like an 'X-Files'
audience", but derided the episode's comic book setting and wrote that
"this play on post-modernism just doesn't make any sense [in that
format, because] a comic has action, a way of jumping from frame to
frame ... this is languorous and self-indulgent." Paula Vitaris from
'Cinefantastique' gave the episode a moderately negative review and
awarded it one-and-a-half stars out of four. She wrote that the
episode "falls flatter than the chemical pancakes used to anesthetize
the victims of this episode" due to its "collection of situations and
observances that bear little relation to each other." Vitaris also
criticized the scene wherein various characters are compared to
animals, and commented, "the mean spiritedness of [the plot] is
mind-boggling". Finally, she called the episode's conclusion a "false

The episode was nominated for seven awards at the 1998 Emmys by the
Academy of Television Arts & Sciences, including Outstanding
Directing and Outstanding Writing for Chris Carter. Graeme Murray,
Greg Loewen and Shirley Inget won the award for Outstanding Art
Direction. Carter was also nominated for an award for Outstanding
Directing by the Directors Guild of America.

                            External links                            
"The Post-Modern Prometheus"] at

All content on Gopherpedia comes from Wikipedia, and is licensed under CC-BY-SA
License URL:
Original Article: Post-Modern Prometheus