gophering on

=                           Mercenary War                           =

The Mercenary War, also known as the Truceless War, was a mutiny by
troops that were employed by Carthage at the end of the First Punic
War (264241 BC), supported by uprisings of African settlements
revolting against Carthaginian control. It lasted from 241 to late 238
or early 237 BC and ended with Carthage suppressing both the mutiny
and the revolt.

The war began in 241 BC as a dispute over the payment of wages owed to
20,000 foreign soldiers who had fought for Carthage on Sicily during
the First Punic War. When a compromise seemed to have been reached the
army erupted into full-scale mutiny under the leadership of Spendius
and Matho. 70,000 Africans from Carthage's oppressed dependant
territories flocked to join them, bringing supplies and finance.
War-weary Carthage fared poorly in the initial engagements of the war,
especially under the generalship of Hanno. Hamilcar Barca, a veteran
of the campaigns in Sicily (and father of Hannibal Barca), was given
joint command of the army in 240 BC; and supreme command in 239 BC. He
campaigned successfully, initially demonstrating leniency in an
attempt to woo the rebels over. To prevent this, in 240 BC Spendius
and Autaritus tortured 700 Carthaginian prisoners to death (including
Gisco), after this, the war was pursued with great brutality on both

By early 237 BC, after numerous setbacks, the rebels were defeated and
their cities brought back under Carthaginian rule. An expedition was
prepared to reoccupy Sardinia, where mutinous soldiers had slaughtered
all Carthaginians. However, Rome declared that this would be an act of
war and occupied both Sardinia and Corsica, in contravention of the
recent peace treaty. This has been considered to be the single
greatest cause of war with Carthage breaking out again in 218 BC in
the Second Punic War.

                           Primary sources                            
The main source for almost every aspect of the Punic Wars is the
historian Polybius ( - ), a Greek sent to Rome in 167 BC as a hostage.
His works include a now-lost manual on military tactics, but he is
known today for 'The Histories', written sometime after 146 BC, or
about a century after this war. Polybius's work is considered broadly
objective and largely neutral as between Carthaginian and Roman points
of view.

Carthaginian written records were destroyed along with their capital,
Carthage, in 146 BC and so Polybius's account of the Mercenary War is
based on several, now-lost, Greek and Latin sources. Polybius was an
analytical historian and wherever possible personally interviewed
participants in the events he wrote about. He was on the staff of
Scipio Aemilianus when he led a Roman army during the Third Punic War
on a campaign through many of the locations of the actions of the
Mercenary War. Only part of the first book of the 40 comprising 'The
Histories' deals with this war. The accuracy of Polybius's account has
been much debated over the past 150 years, but the modern consensus is
to accept it largely at face value, and the details of the war in
modern sources are almost entirely based on interpretations of
Polybius's account. The modern historian Andrew Curry considers that
"Polybius turns out to [be] fairly reliable"; while Craige Champion
describes him as "a remarkably well-informed, industrious, and
insightful historian". Other, later, histories of the war exist, but
in fragmentary or summary form. Modern historians also take into
account the later histories of Diodorus Siculus and Dio Cassius,
although the classicist Adrian Goldsworthy states that "Polybius'
account is usually to be preferred when it differs with any of our
other accounts". Other sources include inscriptions, coins and
archaeological evidence.

The First Punic War was fought between Carthage and Rome, the two main
powers of the western Mediterranean in the 3rd century BC, and lasted
for 23 years, from 264 to 241 BC. Rome still exists as the capital of
Italy, while Carthage was razed by Rome in a later war; its ruins lie
16 km east of modern Tunis on the North African coast. The two powers
struggled for supremacy primarily on the Mediterranean island of
Sicily and its surrounding waters, and also in North Africa. It was
the longest continuous conflict and the greatest naval war of
antiquity. After immense materiel and human losses on both sides, the
Carthaginians were defeated. The Carthaginian Senate ordered the
commander of its forces on Sicily, Hamilcar Barca, to negotiate a
peace treaty; he delegated this to his deputy Gisco. The Treaty of
Lutatius was signed and brought the First Punic War to its end. By the
treaty's terms, Carthage evacuated Sicily, handed over all prisoners
taken during the war, and paid an indemnity of 3,200 talents1,000
talents of this was due immediately, the balance over ten years.

While the war with Rome was being played out, the Carthaginian general
Hanno, who was one of several Carthaginian Hannos known as "the
great", was leading a series of campaigns which greatly increased the
area of Africa controlled by Carthage. He extended its control to
Theveste (modern Tébessa, Algeria) 300 km south-west of their capital.
Hanno was rigorous in squeezing taxes out of the newly conquered
territory to pay for both the war with Rome and his campaigns. Half of
all agricultural output was taken as war tax, and the tribute
previously due from towns and cities was doubled. These exactions were
harshly enforced, causing extreme hardship in many areas.

Carthaginian armies were nearly always composed of foreigners;
citizens only served in the army if there was a direct threat to the
city of Carthage. The majority of these foreigners were from North
Africa. Libyans provided close-order infantry equipped with large
shields, helmets, short swords and long thrusting spears; as well as
close-order shock cavalry carrying spearsboth were noted for their
discipline and staying power. Numidians provided light cavalry who
threw javelins from a distance and avoided close combat, and
javelin-armed light infantry skirmishers. Both Spain and Gaul provided
experienced infantry; unarmoured troops who would charge ferociously,
but had a reputation for breaking off if combat was protracted. The
close-order Libyan infantry, and citizen militia when present, would
fight in a tightly-packed formation known as a phalanx. Two thousand
slingers were recruited from the Balearic Islands. Sicilians and
Italians had also joined up during the war to fill the ranks. The
Carthaginians frequently employed war elephants; North Africa had
indigenous African forest elephants at the time. Roman sources refer
to these foreign fighters derogatively as "mercenaries", but
Goldsworthy describes this as "a gross oversimplification". They
served under a variety of arrangements; for example, some were the
regular troops of allied cities or kingdoms seconded to Carthage as
part of formal arrangements.

After receiving orders to make peace on whatever terms he could
negotiate, Hamilcar left Sicily in a rage, convinced that the
surrender was unnecessary. The evacuation of the Carthaginian army of
20,000 men from Sicily was left in the hands of Gisco. Not wishing the
freshly idle soldiers to combine for purposes of their own, Gisco
split the army into small detachments based on their regions of
origin. He sent these back to Carthage one at a time. He anticipated
they would be promptly paid the several years' back pay they were owed
and hurried on their way home. The Carthaginian authorities decided to
instead wait until all of the troops had arrived and then attempt to
negotiate a settlement at a lower rate. Meanwhile, as each group
arrived it was billeted inside the city of Carthage where the
advantages of civilisation were appreciated to the full after up to
eight years under siege. This "tumultuous licentiousness" so alarmed
the city's authorities that before the full 20,000 had arrived they
were relocated to Sicca Veneria (modern El Kef), 180 km away, even
though a significant portion of their arrears had to be paid before
they would go.

Freed of their long period of military discipline and with nothing to
do, the men grumbled among themselves and refused all attempts by the
Carthaginians to pay them less than the full amount due. Frustrated by
the Carthaginian negotiators' attempts to haggle, all 20,000 troops
marched to Tunis, 16 km from Carthage. Panicking, the Senate agreed to
pay in full. The mutinous troops responded by demanding even more.
Gisco, who had a good reputation with the army, was brought over from
Sicily in late 241 BC and despatched to the camp with enough money to
pay most of what was owed. He started to disburse this, with promises
that the balance would be paid as soon as it could be raised. The
discontent seemed to have abated when, for some unknown reason,
discipline broke down. Several soldiers insisted that no deal with
Carthage was acceptable, a riot broke out, dissenters were stoned to
death, Gisco and his staff were taken prisoner and his treasury was
seized. Spendius, an escaped Roman slave who faced death by torture if
he were recaptured, and Matho, a Berber dissatisfied with Hanno's
attitude towards tax-raising from Carthage's African possessions, were
declared generals. The news of a formed, experienced,
anti-Carthaginian army in the heart of its territory spread rapidly
and many cities and towns rose in rebellion. Provisions, money and
reinforcements poured in; an additional 70,000 men according to
Polybius. The pay dispute had become a full-scale revolt threatening
Carthage's existence as a state.

Hanno, as the commander of Carthage's African army, took the field.
Most of the Africans in his force remained loyal; they were accustomed
to acting against their fellow Africans. His non-African contingent
had remained quartered in Carthage when the army of Sicily was
expelled, and also remained loyal. The few troops still in Sicily were
paid up to date and redeployed with Hanno, and money was raised to
hire fresh troops. An unknown number of Carthaginian citizens were
incorporated into Hanno's army. By the time Hanno assembled this
force, the rebels had already blockaded Utica and Hippo (modern

In early 240 BC Hanno set off with the army to relieve Utica; he took
with him 100 elephants and a siege train. Hanno stormed the rebels'
camp in the Battle of Utica and his elephants routed the besiegers.
Hanno's army took over the camp and Hanno himself entered the city in
triumph. However, the battle-hardened veterans of the Sicilian army
regathered in the nearby hills and, not being pursued, returned
towards Utica. The Carthaginians, accustomed to fighting the militias
of the Numidian cities, were still celebrating their victory when the
rebels counter-attacked. The Carthaginians fled, with great loss of
life, losing their baggage and siege trains. For the rest of the year
Hanno skirmished with the rebel force, repeatedly missing
opportunities to bring it to battle or to place it at a disadvantage;
the military historian Nigel Bagnall writes of Hanno's "incompetence
as a field commander".

Rome pointedly declined to take advantage of Carthage's troubles.
Italians were prohibited from trading with the rebels but encouraged
to trade with Carthage; 2,743 Carthaginian prisoners still held were
released without a ransom being required and were immediately enrolled
into Carthage's army. Hiero, the king of the Roman satellite kingdom
of Syracuse, was allowed to supply Carthage with the large amounts of
food it needed and was no longer able to obtain from its hinterland.
In late 240 or early 239 BC, the Carthaginian garrisons on Sardinia
joined the mutiny, killing their officers and the island's governor.
The Carthaginians sent a force to retake the island. When it arrived
its members also mutinied, joined the previous mutineers, and killed
all of the Carthaginians on the island. The mutineers then appealed to
Rome for protection, which was refused. The classicist Richard Miles
writes that "Rome was in no shape to embark on yet another war" and
wished to avoid acquiring a reputation for supporting mutinous

At some point during 240 BC the Carthaginians raised another, smaller,
force, of approximately 10,000. It included deserters from the rebels,
2,000 cavalry, and 70 elephants. This was placed under the command of
Hamilcar, who had commanded the Carthaginian forces on Sicily for the
last six years of the First Punic War. The rebels held the line of the
Bagradas River with 10,000 men commanded by Spendius. Hamilcar would
need to force a crossing if he were to gain access to open country
where he could manoeuvre. He did so by a stratagem, and Spendius was
reinforced by an additional 15,000 men drawn from the force laying
siege to Utica, which the rebels had renewed. The rebel army of 25,000
moved to attack Hamilcar in the Battle of the Bagradas River. What
happened next is unclear: it seems Hamilcar feigned a retreat, the
rebels broke ranks to pursue, the Carthaginians turned in good order
and counter-attacked, routing the rebels, who suffered losses of 8,000

Hamilcar was appointed joint commander of the Carthaginian army,
alongside Hanno, but there was no cooperation between the two. While
Hanno manoeuvred against Matho to the north near Hippo, Hamilcar
confronted various towns and cities which had gone over to the rebels,
bringing them back to Carthaginian allegiance with varying mixtures of
diplomacy and force. He was shadowed by a superior-sized rebel force,
which kept to rough ground for fear of Hamilcar's cavalry and
elephants, and harried his foragers and scouts. South west of Utica,
Hamilcar moved his force into the mountains in an attempt to bring the
rebels to battle, but was surrounded. The Carthaginians were only
saved from destruction when a Numidian leader, Naravas, who had served
with and admired Hamilcar in Sicily, swapped sides, bringing 2,000
cavalry with him. This proved disastrous for the rebels, and in the
resulting battle, they lost 10,000 killed and 4,000 captured.

 Truceless War 
Since leaving Carthage, Hamilcar had treated rebels he had captured
well and offered them a choice of joining his army or free passage
home. He made the same offer to the 4,000 captives from the recent
battle. The rebel leaders perceived this generous treatment as the
motivation behind Naravas's defection and feared the disintegration of
their army; they were aware that such generous terms would not be
extended to them personally. To remove the possibility of any goodwill
between the sides, Spendius, encouraged by his fellow leader the Gaul
Autaritus, had 700 Carthaginian prisoners, including Gisco, tortured
to death: they had their hands cut off, were castrated, their legs
broken and were thrown into a pit and buried alive. The mercenary
leader and skilled polyglot orator Autaritus is cited by Polybius as a
chief instigator of this massacre. Hamilcar, in turn, killed his
prisoners. From this point, neither side showed any mercy, and the
unusual ferocity of the fighting caused Polybius to term it the
"Truceless War". Any further prisoners taken by the Carthaginians were
trampled to death by elephants.

At some point between March and September 239 BC the previously loyal
cities of Utica and Hippo slew their Carthaginian garrisons and joined
the rebels. The people of Utica offered their city to the Romans, who,
consistent with their response to the mutineers on Sardinia, declined.
The rebels previously operating in the area moved south and laid siege
to Carthage.

Having a clear superiority in cavalry, Hamilcar raided the supply
lines of the rebels around Carthage. In mid-239 BC, he was joined by
Hanno and his army, but the two men disagreed as to the best strategy
and operations were paralysed. Unusually, the choice of supreme
commander was put to a vote of the armypossibly only the officersand
Hamilcar was elected; Hanno left the army. In early 238 BC the lack of
supplies forced the rebels to lift the siege of Carthage. They fell
back to Tunis, from where they maintained a more distant blockade.
While Matho maintained the blockade, Spendius led 40,000 men against
Hamilcar. As in the previous year, they stayed to the higher and
rougher terrain and harassed the Carthaginian army. After a period of
campaigning, the details of which are not clear in the sources,
Hamilcar trapped the rebels in a pass or mountain range known as the
Saw. Pinned against mountains and with their food exhausted, the
rebels ate their horses, their prisoners and then their slaves, hoping
that Matho would sortie from Tunis to rescue them. Eventually, the
surrounded troops forced their leaders to parley with Hamilcar, but on
a thin pretext, he took Spendius and his lieutenants prisoner. The
rebels then attempted to fight their way out in the Battle of the Saw
and were massacred to a man.

Hamilcar then marched on Tunis and laid siege to it in late 238 BC.
The city was difficult to access from both the east and the west, so
Hamilcar occupied a position to the south with half the army, and his
deputy Hannibal was to the north with the balance. The rebel leaders
taken captive prior to the Saw were crucified in full view of the
city. Matho ordered a large-scale night attack, which surprised the
Carthaginians, who suffered many casualties. One of their camps was
overrun and they lost much of their baggage. In addition, Hannibal and
a delegation of 30 Carthaginian notables who were visiting the army
were captured. They were tortured and then nailed to the crosses
previously occupied by Spendius and his colleagues. Hamilcar abandoned
the siege and withdrew to the north.

The Senate encouraged reconciliation between Hanno and Hamilcar, and
they agreed to serve together. Meanwhile, Matho and his army had left
Tunis and marched 160 km south to the wealthy city of Leptis Parva,
which had risen against Carthage earlier in the war. Hanno and
Hamilcar marched after them with an army totalling perhaps 40,000
including every Carthaginian citizen of military age. The rebels,
rather than wait to be besieged, met the Carthaginians in open battle
in mid-to-late 238 BC. No details of the battle survive, but the
remaining 30,000 rebels were wiped out and Matho captured with few
losses to the Carthaginians. Any other prisoners were crucified, while
Matho was dragged through the streets of Carthage and tortured to
death by its inhabitants. Most of the towns and cities which had not
already come to terms with Carthage now did so, with the exceptions of
Utica and Hippo, whose inhabitants feared vengeance for their massacre
of Carthaginians. They attempted to hold out, but Polybius says that
they too "quickly" surrendered, probably in late 238 or very early 237
BC. The surrendered towns and cities were treated leniently, although
Carthaginian governors were imposed on them.

Probably in 237 BC, the indigenous inhabitants of Sardinia rose up and
drove out the mutinous garrison, which took refuge in Italy. As the
war in Africa came to a close, they appealed again for Roman
assistance. This time the Romans agreed and prepared an expedition to
seize both Sardinia and Corsica. It is unclear from the sources why
the Romans acted differently from three years earlier. Polybius held
that this action was indefensible. Carthage sent an embassy to Rome,
which quoted the Treaty of Lutatius and claimed they were outfitting
their own expedition to retake the island, which it had held for 300
years. The Roman Senate cynically stated that they considered the
preparation of this force an act of war. Their peace terms were the
ceding of Sardinia and Corsica and the payment of an additional 1,200
talent indemnity. Weakened by 30 years of war, Carthage agreed rather
than enter into a conflict with Rome again.

The Romans required a strong military presence on Sardinia and Corsica
for at least the next seven years, as they struggled to suppress the
local inhabitants. The seizure of Sardinia and Corsica by Rome and the
additional indemnity fuelled resentment in Carthage. Polybius
considered this act of bad faith by the Romans to be the single
greatest cause of war with Carthage breaking out again nineteen years
later. The role of Hamilcar Barca in the victory greatly enhanced the
prestige and power of the Barcid family. Immediately after the war,
Hamilcar led many of his veterans on an expedition to expand
Carthaginian holdings in southern Iberia; this was to become a
semi-autonomous Barcid fiefdom. In 218 BC, a Carthaginian army under
Hannibal Barca besieged the Roman-protected town of Saguntum in
eastern Iberia, providing the spark which ignited the Second Punic

The historian Dexter Hoyos writes that "the truceless war ...
produce[d] a complete and enduring reversal of Carthage's domestic
fortunes and military orientation". Miles agrees there was "a period
of profound political transformation". Carthage never regained control
over its army: generals continued to be, like Hamilcar, selected by
their armies; the troops in Spain effectively became the Barcids'
private army. Internally the opinions of both the Barcids and the
Popular Assembly increasingly dictated to the old-established bodies
of the Senate and the Tribunal.

                               See also                               
* 'Salammbô': a novel by Gustave Flaubert set during the war

                            External links                            
Appian's summary of the war at]
* [*.html
Translation of Polybius's 'The Histories']

All content on Gopherpedia comes from Wikipedia, and is licensed under CC-BY-SA
License URL:
Original Article: War