gophering on

=                       John C. Breckinridge                       =

John Cabell Breckinridge (January 16, 1821 - May 17, 1875) was an
American lawyer, politician, and soldier. He represented Kentucky in
both houses of Congress and became the 14th and youngest-ever vice
president of the United States. Serving from 1857 to 1861, he took
office at the age of 36. He was a member of the Democratic Party, and
served in the U.S. Senate during the outbreak of the American Civil
War, but was expelled after joining the Confederate Army. He was
appointed Confederate Secretary of War in 1865.

Breckinridge was born near Lexington, Kentucky to a prominent local
family. After serving as a non-combatant during the Mexican-American
War, he was elected as a Democrat to the Kentucky House of
Representatives in 1849, where he took a states' rights position
against interference with slavery. Elected to the U.S. House of
Representatives in 1851, he allied with Stephen A. Douglas in support
of the Kansas-Nebraska Act. After reapportionment in 1854 made his
re-election unlikely, he declined to run for another term. He was
nominated for vice president at the 1856 Democratic National
Convention to balance a ticket headed by James Buchanan. The Democrats
won the election, but Breckinridge had little influence with Buchanan
and, as presiding officer of the Senate, could not express his
opinions in debates. He joined Buchanan in supporting the pro-slavery
Lecompton Constitution for Kansas, which led to a split in the
Democratic Party. In 1859, he was elected to succeed Senator John J.
Crittenden at the end of Crittenden's term in 1861.

After Southern Democrats walked out of the 1860 Democratic National
Convention, the party's northern and southern factions held rival
conventions in Baltimore that nominated Douglas and Breckinridge,
respectively, for president. A third party, the Constitutional Union
Party, nominated John Bell. These three men split the Southern vote,
while anti-slavery Republican candidate Abraham Lincoln won all but
three electoral votes in the North, allowing him to win the election.
Breckinridge carried most of the Southern states. Taking his seat in
the Senate, Breckinridge urged compromise to preserve the Union.
Unionists were in control of the state legislature, and gained more
support when Confederate forces moved into Kentucky.

Breckinridge fled behind Confederate lines. He was commissioned a
brigadier general and then expelled from the Senate. Following the
Battle of Shiloh in 1862, he was promoted to major general, and in
October he was assigned to the Army of Mississippi under Braxton
Bragg. After Bragg charged that Breckinridge's drunkenness had
contributed to defeats at Stones River and Missionary Ridge, and after
Breckinridge joined many other high-ranking officers in criticizing
Bragg, he was transferred to the Trans-Allegheny Department, where he
won his most significant victory in the 1864 Battle of New Market.
After participating in Jubal Early's campaigns in the Shenandoah
Valley, Breckinridge was charged with defending supplies in Tennessee
and Virginia. In February 1865, Confederate President Jefferson Davis
appointed him Secretary of War. Concluding that the war was hopeless,
he urged Davis to arrange a national surrender. After the fall of
Richmond, Breckinridge ensured the preservation of Confederate
records. He then escaped the country and lived abroad for more than
three years. When President Andrew Johnson extended amnesty to all
former Confederates in 1868, Breckinridge returned to Kentucky, but
resisted all encouragement to resume his political career. War
injuries sapped his health, and he died in 1875. Breckinridge is
regarded as an effective military commander. Though well-liked in
Kentucky, he was reviled by many in the North as a traitor.

                              Early life                              
John Cabell Breckinridge was born at Thorn Hill, his family's estate
near Lexington, Kentucky, on January 16, 1821. The fourth of six
children born to Joseph "Cabell" Breckinridge and Mary Clay (Smith)
Breckinridge, he was their only son. His mother was the daughter of
Samuel Stanhope Smith, who founded Hampden-Sydney College in 1775, and
granddaughter of John Witherspoon, a signer of the Declaration of
Independence. Having previously served as Speaker of the Kentucky
House of Representatives, Breckinridge's father had been appointed
Kentucky's Secretary of State just prior to his son's birth. In
February, one month after Breckinridge's birth, the family moved with
Governor John Adair to the Governor's Mansion in Frankfort, so that
his father could better attend to his duties as Secretary of State.

In August 1823, an illness referred to as "the prevailing fever"
struck Frankfort, and Cabell Breckinridge took his children to stay
with his mother in Lexington. On his return, both he and his wife fell
ill. Cabell Breckinridge died, but she survived. His assets were not
enough to pay his debts, and his widow joined the children in
Lexington, supported by her mother-in-law. While in Lexington,
Breckinridge attended Pisgah Academy in Woodford County. His
grandmother taught him the political philosophies of her late husband,
John Breckinridge, who served in the U.S. Senate and as Attorney
General under President Thomas Jefferson. As a state legislator,
Breckinridge had introduced the Kentucky Resolutions in 1798, which
stressed states' rights and endorsed the doctrine of nullification in
response to the Alien and Sedition Acts.

After an argument between Breckinridge's mother and grandmother in
1832, he, his mother, and his sister Laetitia moved to Danville,
Kentucky, to live with his sister Frances and her husband, who was
president of Centre College. Breckinridge's uncle, William
Breckinridge, was also on the faculty there, prompting him to enroll
in November 1834. Among his schoolmates were Beriah Magoffin, William
Birney, Theodore O'Hara, Thomas L. Crittenden and Jeremiah Boyle.
After earning a Bachelor of Arts degree in September 1838, he spent
the following winter as a "resident graduate" at the College of New
Jersey (now Princeton University). Returning to Kentucky in mid-1839,
he read law with Judge William Owsley. In November 1840, he enrolled
in the second year of the law course at Transylvania University in
Lexington, where his instructors included two members of the Kentucky
Court of Appeals - George Robertson and Thomas A. Marshall. On
February 25, 1841, he received a Bachelor of Laws degree and was
licensed to practice the next day.

                          Early legal career                          
Breckinridge remained in Lexington while deciding where to begin
practice, borrowing law books from the library of John J. Crittenden,
Thomas Crittenden's father. Deciding that Lexington was overcrowded
with lawyers, he moved to Frankfort, but was unable to find an office.
After being spurned by a love interest, he and former classmate Thomas
W. Bullock departed for the Iowa Territory on October 10, 1841 seeking
better opportunities. Journeying westward, they considered settling on
land Breckinridge had inherited in Jacksonville, Illinois, but they
found the bar stocked with able men like Stephen A. Douglas and
Abraham Lincoln. They continued on to Burlington, Iowa, and by the
winter of 1842-1843, Breckinridge reported to family members that his
firm handled more cases than almost any other in Burlington.
Influenced by Bullock and the citizens of Iowa, he identified with the
Democratic Party, and by February 1843, he had been named to the
Democratic committee of Des Moines County. Most of the Kentucky
Breckinridges were Whigs, and when he learned of his nephew's party
affiliation, William Breckinridge declared, "I felt as I would have
done if I had heard that my daughter had been dishonored."

Breckinridge visited Kentucky in May 1843. His efforts to mediate
between his mother and the Breckinridges extended his visit and after
he contracted influenza, he decided to remain for the summer rather
than returning to Iowa's colder climate. While at home, he met
Bullock's cousin, Mary Cyrene Burch, and by September, they were
engaged. In October, Breckinridge went to Iowa to close out his
business, then returned to Kentucky and formed a law partnership with
Samuel Bullock, Thomas's cousin. He married on December 12, 1843, and
settled in Georgetown, Kentucky. The couple had six children - Joseph
Cabell (b. 1844), Clifton Rodes (b. 1846; later a Congressman from
Arkansas), Frances (b. 1848), John Milton (b. 1849), John Witherspoon
(b. 1850) and Mary Desha (b. 1854). Gaining confidence in his ability
as a lawyer, Breckinridge moved his family back to Lexington in 1845
and formed a partnership with future U.S. Senator James B. Beck.

                         Mexican–American War                         
A supporter of the Mexican-American War, Breckinridge sought
appointment to the staff of Major General William Orlando Butler, a
prominent Kentucky Democrat, but Butler could only offer him an unpaid
aide position and advised him to decline it. In July 1847,
Breckinridge delivered an address at a mass military funeral in
Frankfort to honor Kentuckians killed in the Battle of Buena Vista.
The oration brought Whig Senator Henry Clay of Kentucky, whose son was
among the dead, to tears, and inspired Theodore O'Hara to write
'Bivouac of the Dead'.

Breckinridge again applied for a military commission after William
Owsley, the Governor of Kentucky, called for two additional regiments
on August 31, 1847. Owsley's advisors encouraged the Whig governor to
commission at least one Democrat, and Whig Senator John J. Crittenden
supported Breckinridge's application. On September 6, 1847, Owsley
appointed Manlius V. Thomson as colonel, Thomas Crittenden as
lieutenant colonel and Breckinridge as major of the Third Kentucky
Infantry Regiment. The regiment left Kentucky on November 1 and
reached Vera Cruz by November 21. After a serious epidemic of 'La
Vomito,' or yellow fever, broke out at Vera Cruz, the regiment hurried
to Mexico City. Reports indicate that Breckinridge walked all but two
days of the journey, allowing weary soldiers to use his horse. When
the Third Kentucky reached Mexico City on December 18, the fighting
was almost over; they participated in no combat and remained in the
city as an army of occupation until May 30, 1848.

In demand more for his legal expertise than his military training, he
was named as assistant counsel for Gideon Johnson Pillow during a
court of inquiry initiated against him by Winfield Scott. Seeking to
derail Scott's presidential ambitions, Pillow and his supporters
composed and published letters that lauded Pillow, not Scott, for the
American victories at Contreras and Churubusco. To hide his
involvement, Pillow convinced a subordinate to take credit for the
letter he wrote. Breckinridge biographer William C. Davis writes that
it was "most unlikely" that Breckinridge knew the details of Pillow's
intrigue. His role in the proceedings was limited to questioning a few
witnesses; records show that Pillow represented himself during the
court's proceedings.

Returning to Louisville on July 16, the Third Kentucky mustered out on
July 21. During their time in Mexico, over 100 members of the
1,000-man regiment had died of illness. Although he saw no combat,
Breckinridge's military service proved an asset to his political
prospects in Kentucky.

 Early political career 
Breckinridge campaigned for Democratic presidential nominee James K.
Polk in the 1844 election. He decided against running for county clerk
of Scott County after his law partner complained that he spent too
much time in politics. In 1845, some local Democrats encouraged him to
seek the Eighth District's congressional seat, but he declined,
supporting instead Alexander Keith Marshall, the party's unsuccessful
nominee. As a private citizen, he opposed the Wilmot Proviso that
would have banned slavery in the territory acquired in the war with
Mexico. In the 1848 presidential election, he backed the unsuccessful
Democratic ticket of Lewis Cass and William Butler. He did not vote in
the election. Defending his decision during a speech in Lexington on
September 5, 1860, Breckinridge explained:

 Kentucky House of Representatives 
In August 1849, Kentuckians elected delegates to a state
constitutional convention in addition to state representatives and
senators. Breckinridge's abolitionist uncles, William and Robert,
joined with Cassius Marcellus Clay to nominate slates of like-minded
candidates for the constitutional convention and the legislature. In
response, a bipartisan group of pro-slavery citizens organized its own
slate of candidates, including Breckinridge for one of Fayette
County's two seats in the House of Representatives. Breckinridge, who
by this time owned five slaves, had publicly declared his opposition
to "impairing in any form" the legal protection of slavery. Despite
his endorsement of slavery protections, he was a member of the
Freemasons and the First Presbyterian Church in Lexington, both of
which officially opposed slavery. He had also previously represented
free blacks in court, expressed support for voluntary emancipation,
and supported the Kentucky Colonization Society, which was dedicated
to the relocation of free blacks to Liberia.

Breckinridge received 1,481 votes in the election, over 400 more than
his nearest competitor, making it the first time that Fayette County
had elected a Democrat to the state House of Representatives. Between
the election and the legislative session, Breckinridge formed a new
law partnership with Owsley's former Secretary of State, George B.
Kinkead; his previous partner having died in a cholera epidemic
earlier in the year. He also co-founded the 'Kentucky Statesman', a
semi-weekly Democratic newspaper, and visited his cousin, Mary Todd,
where he met her husband, Abraham Lincoln, for the first time; despite
their political differences, they became friends.

When the House convened, Breckinridge received a plurality of votes
for Speaker, but fell at least eight votes short of a majority. Unable
to break the deadlock, he withdrew from the race, and the position
went to Whig Thomas Reilly. Breckinridge biographer Frank H. Heck
wrote that Breckinridge was the leader of the House Democratic caucus
during the session, during which time most of the measures considered
were "local or personal   and in any case, petty". Breckinridge was
assigned to the House's standing committees on Federal Relations and
the Judiciary. He supported bills allocating funding for internal
improvements, a traditionally Whig stance. As Congress debated Henry
Clay's proposed Compromise of 1850, the four Whigs on the Committee on
Federal Relations drew up resolutions urging the Kentucky
congressional delegation to support the compromise as a "fair,
equitable, and just basis" for settlement of the slavery issue in the
newly acquired U.S. territories. Breckinridge felt that the resolution
was too vague and authored a minority report that explicitly denied
federal authority to interfere with slavery in states and territories.
Both sets of resolutions, and a set adopted by the Senate, were all
laid on the table.

On March 4, 1850, three days before the end of the session,
Breckinridge took a leave of absence to care for his son, John Milton,
who had become ill; he died on March 18. Keeping a busy schedule to
cope with his grief, he urged adoption of the proposed constitution at
a series of meetings around the state. His only concern with the
document was its lack of an amendment process. The constitution was
overwhelmingly ratified in May. Democrats wanted to nominate him for
re-election, but he declined, citing problems "of a private and
imperative character". Davis wrote "his problem - besides continuing
sadness over his son's death - was money."

 First term (1851–1853) 
Breckinridge was a delegate to the January 8, 1851, state Democratic
convention which nominated Lazarus W. Powell for governor. A week
later, he announced that he would seek election to Congress from
Kentucky's Eighth District. Nicknamed the "Ashland district" because
it contained Ashland, the estate of Whig Party founder Henry Clay, and
much of the area Clay once represented, the district was a Whig
stronghold. In the previous congressional election, Democrats had not
even nominated a candidate. Breckinridge's opponent, Leslie Combs, was
a former state legislator whose popularity was bolstered by his
association with Clay and his participation in the War of 1812; he was
expected to win the election easily. In April, the candidates held a
debate in Frankfort, and in May, they jointly canvassed the district,
making daily speeches. Breckinridge reiterated his strict
constructionist view of the U.S. Constitution and denounced the
protective tariffs advocated by the Whigs, stating that "free thought
needs free trade". His strong voice and charismatic personality
contrasted with the campaign style of the much older Combs. On
election day, he carried only three of the district's seven counties,
but accumulated a two-to-one victory margin in Owen County, winning
the county by 677 votes and the election by 537. Democrats carried
five of Kentucky's ten congressional districts, and Powell was elected
as the first Democratic governor since 1834.

Supporters promoted Breckinridge for Speaker of the House, but he
refused to allow his own nomination and voted with the majority to
elect fellow Kentuckian Linn Boyd. Despite this, the two were
factional enemies, and Boyd assigned Breckinridge to the lightly
regarded Committee on Foreign Affairs. Breckinridge's first speech,
and several subsequent ones, were made to defend William Butler, again
a presidential aspirant in 1852, from charges leveled by proponents of
the Young America movement that he was too old and had not made his
stance on slavery clear. The attacks came from the pages of George
Nicholas Sanders's 'Democratic Review', and on the House floor from
several men, nearly all of whom supported Stephen Douglas for the
nomination. These men included California's Edward C. Marshall, who
was Breckinridge's cousin. Their attacks ultimately hurt Douglas's
chances for the nomination and Breckinridge's defense of Butler
enhanced his own reputation. After this controversy, he was more
active in the chamber's debates but introduced few significant pieces
of legislation. He defended the constitutionality of the Fugitive
Slave Act of 1850 against attacks by Ohio Representative Joshua
Giddings and opposed Andrew Johnson's proposed Homestead Act out of
concern that it would create more territories that excluded slavery.
Despite his campaign rhetoric that federal funds should only be used
for internal improvements "of a national character", he sought to
increase Kentucky's federal allocation for construction and
maintenance of rivers and harbors, and supported bills that benefited
his district's hemp farmers.

Returning home from the legislative session, Breckinridge made daily
visits with Henry Clay, who lay dying in Lexington, and was chosen to
deliver Clay's eulogy in Congress when the next session commenced. The
eulogy enhanced his popularity and solidified his position as Clay's
political heir apparent. He also campaigned for the election of
Democrat Franklin Pierce as president. Although Pierce lost Kentucky
by 3,200 votes, Breckinridge wielded more influence with him than he
had with outgoing Whig President Millard Fillmore. A week after his
inauguration, Pierce offered Breckinridge an appointment as governor
of Washington Territory. He had initially sought the appointment,
securing letters of recommendation from Powell and Butler, but by the
time it was offered, he had decided to stay in Kentucky and seek
re-election to the House.

 Second term (1853–1855) 
The Whigs, seeking to recapture Breckinridge's seat, nominated
Kentucky State Attorney General James Harlan, but some Whig factions
opposed him, and he withdrew in March. Robert P. Letcher, a former
congressman and governor who had won 14 elections in Kentucky without
a loss, was the party's second choice. Both candidates campaigned
vigorously throughout the Eighth District, making multiple speeches a
day between May and August. Letcher was an experienced campaigner, but
his popular, anecdote-filled oratory was unpolished, and he was prone
to outbursts of anger when frustrated. By contrast, Breckinridge
delivered calm, well-reasoned speeches. Cassius Clay, a political
enemy of Letcher's for years, endorsed Breckinridge, despite their
differences on slavery. Citing this endorsement and the abolitionism
of Breckinridge's uncles, Letcher tried to paint Breckinridge as an
enemy of slavery. Breckinridge pointed to his consistent support for
slavery and claimed Letcher was actually hostile to the interests of
slaveholders. Although the district had gone for Whig candidate
Winfield Scott by over 600 votes in the previous year's presidential
election, Breckinridge defeated Letcher by 526 votes. Once again, he
received a large margin in Owen County, which reported 123 more votes
than eligible voters living in the county. Grateful for the support of
the reliably Democratic county, he gave his son John Witherspoon
Breckinridge the nickname "Owen".

Of the 234 members of the House, Breckinridge was among the 80 that
were returned to their seats for the Thirty-third Congress. Due to his
increased seniority, he was assigned to the more prestigious Ways and
Means Committee, but he was not given a committee chairmanship as many
had expected. Although he supported Pierce's pro-slavery agenda on the
principle of states' rights and believed that secession was legal, he
opposed secession as a remedy to the country's immediate problems.
This, coupled with his earlier support of manumission and African
colonization, balanced his support for slavery; most still considered
him a moderate legislator.

An ally of Illinois' Stephen A. Douglas, Breckinridge supported the
doctrine of popular sovereignty as expressed in Douglas's
Kansas-Nebraska Act. He believed passage of the act would remove the
issue of slavery from national politics - although it ultimately had
the opposite effect - and acted as a liaison between Douglas and
Pierce to secure its passage. During the debate on the House floor,
New York's Francis B. Cutting, incensed by a statement that
Breckinridge had made, demanded that he explain or retract it.
Breckinridge interpreted Cutting's demand as a challenge to duel.
Under 'code duello', the individual being challenged retained the
right to name the weapons used and the distance between the
combatants; Breckinridge chose rifles at 60 paces. He also specified
that the duel should be held at Silver Spring, Maryland, the home of
his friend Francis Preston Blair. Cutting, who had not intended his
initial remark as a challenge, believed that Breckinridge's naming of
terms constituted a challenge; he chose to use pistols at a distance
of 10 paces. While the two men attempted to clarify who had issued the
challenge and who reserved the right to choose the terms, mutual
friends resolved the issue, preventing the duel. The recently adopted
Kentucky Constitution prevented anyone who participated in a duel from
holding elected office, and the peaceful resolution of the issue may
have saved Breckinridge's political career.

 Retirement from the House 
In February 1854, the Whig majority in the Kentucky General Assembly
passed - over Powell's veto - a reapportionment bill that redrew
Breckinridge's district, removing Owen County and replacing it with
Harrison and Nicholas counties. This, combined with the rise of the
Know Nothing Party in Kentucky, left Breckinridge with little hope of
re-election, and he decided to retire from the House at the expiration
of his term. Following the December 1854 resignation of Pierre Soulé,
the U.S. Minister to Spain who failed to negotiate a U.S. annexation
of Cuba following the controversial Ostend Manifesto, Pierce nominated
Breckinridge to the position. Although the Senate confirmed the
nomination, Breckinridge declined it on February 8, 1855, telling
Pierce only that his decision was "of a private and domestic nature."
His term in the house expired on March 4.

Desiring to care for his sick wife and rebuild his personal wealth,
Breckinridge returned to his law practice in Lexington. In addition to
his legal practice, he engaged in land speculation in Minnesota
territory and Wisconsin. When Governor Willis A. Gorman of the
Minnesota Territory thwarted an attempt by Breckinridge's fellow
investors (not including Breckinridge) to secure approval of a
railroad connecting Dubuque, Iowa, with their investments near
Superior, Wisconsin, they petitioned Pierce to remove Gorman and
appoint Breckinridge in his place. In 1855, Pierce authorized two
successive investigations of Gorman, but failed to uncover any
wrongdoing that would justify his removal. During his time away from
politics, Breckinridge also promoted the advancement of horse racing
in his native state and was chosen president of the Kentucky
Association for the Improvement of the Breed of Horses.

As a delegate to the 1856 Democratic National Convention in
Cincinnati, Ohio, Breckinridge favored Pierce's re-nomination for
president. When Pierce's hopes of securing the nomination faltered,
Breckinridge joined other erstwhile Pierce backers by throwing his
support behind his friend, Stephen Douglas. Even with this additional
support, Douglas was still unable to garner a majority of the
delegates' votes, and he withdrew, leaving James Buchanan as the
Democratic nominee. William Alexander Richardson, a Kentucky-born
Congressman from Illinois, then suggested that nominating Breckinridge
for vice president would balance Buchanan's ticket and placate
disgruntled supporters of Douglas or Pierce. A delegate from Louisiana
placed his name before the convention, and although Breckinridge
desired the nomination, he declined, citing his deference to fellow
Kentuckian and former House Speaker Linn Boyd, who was supported by
the Kentucky delegation.

Ten men received votes on the first vice-presidential ballot.
Mississippi's John A. Quitman had the most support with 59 votes.
Eight state delegations - with a total of 55 votes - voted for
Breckinridge in spite of his refusal of the nomination, making him the
second-highest vote getter. Kentucky cast its 12 votes for Boyd,
bringing his third-place total to 33 votes. Seeing Breckinridge's
strength on the first ballot, large numbers of delegates voted for him
on the second ballot, and those who did not soon saw that his
nomination was inevitable and changed their votes to make it

Unlike many political nominees of his time, Breckinridge actively
campaigned for his and Buchanan's election. During the first ten days
of September 1856, he spoke in Hamilton and Cincinnati in Ohio;
Lafayette and Indianapolis in Indiana; Kalamazoo, Michigan; Covington,
Kentucky; and Pittsburgh, Pennsylvania. His speeches stressed the idea
that Republicans were fanatically devoted to emancipation, and their
election would prompt the dissolution of the Union. Breckinridge's
presence on the ticket helped the Democrats carry his home state of
Kentucky - which the party had not won since 1828 - by 6,000 votes.
Buchanan and Breckinridge received 174 electoral votes to 114 for
Republicans John C. Frémont and William L. Dayton and 8 for Know
Nothing candidates Millard Fillmore and Andrew Jackson Donelson.
Thirty-six years old at the time of his inauguration on March 4, 1857,
Breckinridge was the youngest vice president in U.S. history,
exceeding the minimum age required under the Constitution by only a

Buchanan resented the fact that Breckinridge had supported both Pierce
and Douglas before endorsing his nomination. Relations between the two
were further strained when, upon asking for a private interview with
Buchanan, Breckinridge was told to come to the White House and ask for
Harriet Lane, who acted as the mansion's host for the unmarried
president. Feeling slighted by the response, Breckinridge refused to
carry out these instructions; later, three of Buchanan's intimates
informed Breckinridge that requesting to speak to Miss Lane was
actually a secret instruction to White House staff to usher the
requestor into a private audience with the president. They also
conveyed Buchanan's apologies for the misunderstanding.

Buchanan rarely consulted Breckinridge when making patronage
appointments, and meetings between the two were infrequent. When
Breckinridge and Buchanan endorsed the Lecompton Constitution, which
would have admitted Kansas as a slave state instead of allowing the
people to vote, they managed to alienate most Northern Democrats,
including Douglas. This disagreement ended plans for Breckinridge,
Douglas, and Minnesota's Henry Mower Rice to build a series of three
elaborate, conjoined row houses in which to live during their time in
Washington, D.C. In November 1857, after Breckinridge found
alternative lodging in Washington, he sold a slave woman and her young
infant which, according to historian James C. Klotter, probably ended
his days as a slaveholder. When Breckinridge did not travel to
Illinois to campaign for Douglas's re-election to the Senate and gave
him only a lukewarm endorsement, relations between them worsened.

Functioning as the Senate's presiding officer, Breckinridge's
participation in the chamber's debates was also restricted, but he won
respect for presiding "gracefully and impartially." On January 4,
1859, he was asked to deliver the final address in the Old Senate
Chamber; in the speech, he expressed his desire that the Congress find
a solution that would preserve the Union. During its half century in
the chamber, the Senate had grown from 32 to 64 members. During those
years, he observed, the Constitution had "survived peace and war,
prosperity and adversity" to protect "the larger personal freedom
compatible with public order." Breckinridge expressed hope that
eventually "another Senate, in another age, shall bear to a new and
larger Chamber, this Constitution vigorous and inviolate, and that the
last generation of posterity shall witness the deliberations of the
Representatives of American States, still united, prosperous, and
free." Breckinridge then led a procession to the new chamber.
Breckinridge opposed the idea that the federal government could coerce
action by a state, but maintained that secession, while legal, was not
the solution to the country's problems.

Although John Crittenden's Senate term did not expire until 1861, the
Kentucky General Assembly met to choose his successor in 1859. Until
just days before the election, the contest was expected to be between
Breckinridge and Boyd, who had been elected lieutenant governor in
August; Boyd's worsening health prompted his withdrawal on November
28, 1859. On December 12, the Assembly chose Breckinridge over Joshua
Fry Bell, the defeated candidate in the August gubernatorial election,
by a vote of 81-53. In his acceptance speech, delivered to the
Kentucky House of Representatives on December 21, Breckinridge
endorsed the Supreme Court's decision in 'Dred Scott v. Sandford' -
which ruled that Congress could not restrict slavery in the
territories - and insisted that John Brown's recent raid on Harpers
Ferry was evidence of Republicans' insistence on either "negro
equality" or violence. Resistance in some form, he predicted, would
eventually be necessary. He still urged the Assembly against secession
- "God forbid that the step shall ever be taken!" - but his discussion
of growing sectional conflict bothered some, including his uncle

 Presidential campaign of 1860 
Early in 1859, Senator James Henry Hammond of South Carolina reported
to a friend that Breckinridge was seeking the Democratic presidential
nomination, but as late as January 1860, Breckinridge told family
members that he had no desire for the nomination. A 'The New York
Times' editorial noted that while Buchanan was falling "in prestige
and political consequence, the star of the Vice President rises higher
above the clouds." Douglas, considered the frontrunner for the
Democratic presidential nomination, was convinced that Breckinridge
would be a candidate; this, combined with Buchanan's reluctant support
of Breckinridge and Breckinridge's public support for a federal slave
code deepened the rift between the two.

Among Breckinridge's supporters at the 1860 Democratic National
Convention in Charleston, South Carolina, were several prominent
Kentuckians. They were former Kentucky Governor and current Senator
Lazarus W. Powell, former Kentucky Congressmen William Preston (a
distant relative) and law partner James Brown Clay, and James B. Beck.
Breckinridge did not attend the convention, but instructed his
supporters not to nominate him as long as James Guthrie remained a
candidate. Accordingly, when a delegate from Arkansas nominated
Breckinridge for president on the thirty-sixth ballot, Beck asked that
it be withdrawn, and the request was honored. Over the course of 57
ballots, Douglas maintained a wide plurality, but failed to gain the
necessary two-thirds majority; Guthrie consistently ran second. Unable
to nominate a candidate, delegates voted to reconvene in Baltimore,
Maryland on June 18.

Pro-Southern delegates, who had walked out of the Charleston
convention in protest of its failure to adopt a federal slave code
plank in its platform, did not participate in the Baltimore
convention. The delegates from Alabama and Louisiana - all of whom had
walked out at Charleston - had been replaced with Douglas supporters
from those states, leading to the nomination of Douglas and Herschel
Vespasian Johnson for president and vice president, respectively. The
protesting delegates convened five days later in Baltimore. On the
first ballot, Breckinridge received 81 votes, with 24 going to former
Senator Daniel S. Dickinson of New York. Dickinson supporters
gradually changed their support to Breckinridge in order to make his
nomination unanimous, and Joseph Lane of Oregon was chosen by
acclamation as his running mate. Despite concerns about the breakup of
the party, Breckinridge accepted the nomination. In August,
Mississippi Senator Jefferson Davis attempted to broker a compromise
under which Douglas, Breckinridge, and Tennessee's John Bell, the
nominee of the Constitutional Union Party, would all withdraw in favor
of a compromise candidate. Both Breckinridge and Bell readily agreed
to the plan, but Douglas was opposed to compromising with the
"Bolters," and his supporters retained an intense dislike for
Breckinridge that made them averse to Davis's proposal.

Opponents knew Breckinridge believed in the right of secession and
accused him of favoring the breakup of the Union; he denied the latter
during a speech in Frankfort: "I am an American citizen, a Kentuckian
who never did an act nor cherished a thought that was not full of
devotion to the Constitution and the Union." While he had very little
support in the northern states, most, if not all, of the southern
states were expected to go for Breckinridge. This would give him only
120 of 303 electoral votes, but to gain support from any northern
states, he had to minimize his connections with the southern states
and risked losing their support to Bell. Some Breckinridge supporters
believed his best hope was for the election to be thrown to the House
of Representatives; if he could add the support of some Douglas or
Bell states to the thirteen believed to support him, he could best
Lincoln, who was believed to carry the support of fifteen states. To
Davis's wife, Varina, Breckinridge wrote, "I trust I have the courage
to lead a forlorn hope."

In the four-way contest, Breckinridge came in third in the popular
vote, with 18.1%, but second in the Electoral College. The final
electoral vote was 180 for Lincoln, 72 for Breckinridge, 39 for Bell,
and 12 for Douglas. Although Breckinridge won the states of the Deep
South, his support in those states came mostly from rural areas with
low slave populations; the urban areas with higher slave populations
generally went for Bell or Douglas. Breckinridge also carried the
border states of Maryland and Delaware. Historian James C. Klotter
points out in light of these results that, while Douglas maintained
that there was "not a disunionist in America who is not a Breckinridge
man", it is more likely that party loyalty and economic status played
a more prominent role in Breckinridge's support than did issues of
slavery and secession. He lost to Douglas in Missouri and Bell in
Virginia and Tennessee. Bell also captured Breckinridge's home state,
Kentucky. Lincoln swept most of the northern states, although New
Jersey split its electoral votes, giving four to Lincoln and three to
Douglas. As the candidate of the Buchanan faction, Breckinridge
outpolled Douglas in Pennsylvania and received support comparable to
Douglas in Connecticut, although he received very little support
elsewhere in the North. It was Breckinridge's duty as vice president
to announce Lincoln as the winner of the electoral college vote on
February 13, 1861.

On February 24, Breckinridge visited Lincoln at Willard's Hotel in
Washington, D.C., and frequently thereafter he visited his cousin, now
the First Lady, at the White House. In the lame duck session following
the election, Congress adopted a resolution authored by Lazarus
Powell, now in the Senate, calling for a committee of thirteen
(Committee of Thirteen on the Disturbed Condition of the Country) "to
consider that portion of the President's message relating to the
disturbances of the country." Frank Heck wrote that Breckinridge
appointed "an able committee, representing every major faction." He
endorsed Crittenden's proposed compromise, a collection of
constitutional amendments designed to avert secession and appease the
South. Breckinridge used his influence as the Senate's presiding
officer in an unsuccessful attempt to get it approved by either the
committee or the Senate. Ultimately, the committee reported that they
were unable to agree on a recommendation. On March 4, 1861, the last
day of the session, Breckinridge swore in Hannibal Hamlin as his
successor as vice president. Hamlin, in turn, swore in the newly
elected senators, including Breckinridge.

 U.S. Senator 
Seven states had already seceded when Breckinridge took his seat as a
senator, leaving the remaining Southern senators more outnumbered in
their defense of slavery. Seeking to find a compromise that would
reunite the states under constitutional principles, he urged Lincoln
to withdraw federal forces from the Confederate states in order to
avert war. The congressional session ended on March 28, and in an
April 2 address to the Kentucky General Assembly, he continued to
advocate peaceful reconciliation of the states and proposed a
conference of border states to seek a solution. On April 12,
Confederate troops fired on Fort Sumter, ending plans for the
conference. Breckinridge recommended that Governor Beriah Magoffin
call a sovereignty convention to determine whether Kentucky would side
with the Union or the Confederacy. On May 10, he was chosen by the
legislature as one of six delegates to a conference to decide the
state's next action. The states' rights delegates were Breckinridge,
Magoffin, and Richard Hawes; the Unionist delegates were Crittenden,
Archibald Dixon, and S.S. Nicholas. Unable to agree on substantial
issues, the delegates recommended that Kentucky adopt a neutral stance
in the Civil War and arm itself to prevent invasion by either federal
or Confederate forces. Breckinridge did not support this
recommendation, but he agreed to abide by it once it was approved by
the legislature.

In special elections in June, pro-Union candidates captured 9 of 10
seats in Kentucky's House delegation. Returning to the Senate for a
special session in July, Breckinridge was regarded as a traitor by
most of his fellow legislators because of his Confederate sympathies.
He condemned as unconstitutional Lincoln's enlistment and arming of
men for a war Congress had not officially declared, his expending
funds for the war that had not been allocated by Congress, and his
suspension of the writ of habeas corpus. He was the only senator to
vote against a resolution authorizing Lincoln to use "the entire
resources of the government" for the war. Asked what he would do if he
were president, he replied, "I would prefer to see these States all
reunited upon true constitutional principles to any other object that
could be offered me in life   But I infinitely prefer to see a
peaceful separation of these States than to see endless, aimless,
devastating war, at the end of which I see the grave of public liberty
and of personal freedom." On August 1, he declared that, if Kentucky
sided with the federal government against the Confederacy, "she will
be represented by some other man on the floor of this Senate."

Kentucky's neutrality was breached by both federal and Confederate
forces in early September 1861 (the Federal forces maintained that
there had been no breach, as Kentucky was an integral part of the
Union). Confederate forces under the command of Major General Leonidas
Polk invaded Kentucky on September 3 and occupied the southwestern
town of Columbus. They were followed by a Union force commanded by
Brigadier General Ulysses S. Grant, which on the morning of September
6 occupied the town of Paducah on the Ohio River. Soon after,
Unionists in the state arrested former governor Charles S. Morehead
for his suspected Confederate sympathies and shut down the 'Louisville
Courier' because of its pro-Confederate editorials. Word reached
Breckinridge that Union General Thomas E. Bramlette intended to arrest
him next. To avoid detainment, on September 19, 1861, he left
Lexington. Joined in Prestonsburg by Confederate sympathizers George
W. Johnson, George Baird Hodge, William Preston, and William E. Simms,
he continued to Abingdon, Virginia, and from there by rail to
Confederate-held Bowling Green, Kentucky. The state legislature
immediately requested his resignation.

In an open letter to his constituents dated October 8, 1861,
Breckinridge maintained that the Union no longer existed and that
Kentucky should be free to choose her own course; he defended his
sympathy to the Southern cause and denounced the Unionist state
legislature, declaring, "I exchange with proud satisfaction a term of
six years in the Senate of the United States for the musket of a
soldier." He was indicted for treason in U.S. federal district court
in Frankfort on November 6, 1861, having officially enlisted in the
Confederate army days earlier. On December 2, 1861, he was declared a
traitor by the United States Senate. A resolution stating "Whereas
John C. Breckinridge, a member of this body from the State of
Kentucky, has joined the enemies of his country, and is now in arms
against the government he had sworn to support: Therefore—Resolved,
That said John C. Breckinridge, the traitor, be, and he hereby is,
expelled from the Senate," was adopted by a vote of 36-0 on December
4. Ten Southern Senators had been expelled earlier that year in July.

 Service in the Western Theater 
On the recommendation of Simon Bolivar Buckner, the former commander
of the Kentucky State Militia who had also joined the Army of the
Confederate States, Breckinridge was commissioned as a brigadier
general in the Confederate Army on November 2, 1861. On November 16,
he was given command of the 1st Kentucky Brigade. Nicknamed the Orphan
Brigade because its men felt orphaned by Kentucky's Unionist state
government, the brigade was in Buckner's 2nd Division of the Army of
Mississippi, commanded by General Albert Sidney Johnston. For several
weeks, he trained his troops in the city, and he also participated in
the organization of a provisional Confederate government for the
state. Although not sanctioned by the legislature in Frankfort, its
existence prompted the Confederacy to admit Kentucky on December 10,

Johnston's forces were forced to withdraw from Bowling Green in
February 1862. During the retreat, Breckinridge was put in charge of
Johnston's Reserve Corps. Johnston decided to attack Ulysses S.
Grant's forces at Shiloh, Tennessee on April 6, 1862 by advancing
North from his base in Corinth, Mississippi. Breckinridge's reserves
soon joined the Battle of Shiloh as Johnston tried to force Grant's
troops into the river. Despite Johnston being killed in the fighting,
the Confederates made steady progress against Grant's troops until P.
G. T. Beauregard - who assumed command after Johnston's death -
ordered his generals to break off the fighting at about 6 o'clock in
the afternoon. The next day, the Union forces regrouped and repelled
the Confederates. Breckinridge's division formed the Confederate
rearguard, stationing itself on the ground that the Confederates held
the night before the first day of the battle while the rest of the
army retreated. Union troops did not pursue them. Of the 7,000 troops
under Breckinridge's command at the battle, 386 were killed and 1,628
were wounded, Breckinridge among the latter.

Breckinridge's performance earned him a promotion to major general on
April 14, 1862. After his promotion, he joined Earl Van Dorn near
Vicksburg, Mississippi. The Confederate forces awaited a Union attack
throughout most of July. Finally, Van Dorn ordered Breckinridge to
attempt to recapture Baton Rouge, Louisiana, from federal forces.
Despite having his forces reduced to around 3,000 by illness and
desertions, on the morning of August 5, he attacked the Union
garrison, capturing several prisoners, destroying its supplies, and
driving it from the city. Union troops were forced to take shelter
under cover of their gunboats. The ironclad 'CSS Arkansas' was
intended to support Breckinridge's attack by moving down the Red
River, but it was immobilized by a mechanical failure and its crew set
it on fire before letting it loose downriver to threaten oncoming
Union vessels and to prevent its capture. Without naval support, the
Confederates were unable to hold the city. Breckinridge withdrew his
troops at 10 o'clock.

Later that month, Breckinridge served as an independent commander in
the lower Mississippi Valley, securing Confederate control of the area
by taking Port Hudson, which helped halt the federal advance down the
Mississippi River. Meanwhile, General Braxton Bragg, commanding the
Army of Mississippi, was preparing an invasion of Kentucky, and
Breckinridge was ordered to join him. Confederate leaders believed
that Breckinridge's presence in the state could spur enlistments. Van
Dorn was reluctant to lose command of Breckinridge and his men, and by
the time he relented on October 15, Bragg was already retreating from
the state after being defeated at the Battle of Perryville.
Breckinridge and his division of 7,000 men met Bragg at Murfreesboro,
Tennessee. With Kentucky solidly under Union control, Breckinridge's
wife and children moved south and followed his troops as closely as
was safely possible.

Bragg resented Breckinridge's close ties to Confederate commanders,
particularly Joseph E. Johnston, Wade Hampton, John B. Floyd, and
William Preston, all of whom were related to Breckinridge.
Furthermore, he thought Breckinridge's late arrival for the Kentucky
campaign had contributed to the lack of Confederate volunteers he
found in the state. In December, Bragg ordered the execution of
Kentucky Corporal Asa Lewis after a court martial had convicted him of
desertion. Lewis's enlistment had expired, but he continued to serve
with the 6th Kentucky Infantry until his impoverished mother and
siblings begged him to return home. Although Lewis claimed he was
returning to the army at the time of his arrest, Bragg was insistent
on reducing desertions by making him an example. After witnessing the
execution, Breckinridge reportedly became nauseated and fell forward
on his horse, requiring assistance from members of his staff. He
protested Bragg's "military murder" and was barely able to prevent
open mutiny by his Kentucky soldiers. Relations between Breckinridge
and Bragg continued to deteriorate; Breckinridge's opinion that Bragg
was incompetent was shared by many Confederate officers.

At Murfreesboro, Breckinridge's Division was assigned to Lieutenant
General William J. Hardee's Corps and was stationed on the east side
of the Stones River. When the Union Army of the Cumberland, commanded
by Major General William Rosecrans, attacked on December 31, 1862,
beginning the Battle of Stones River, Bragg's main force initially
repelled the attack. Bragg ordered Breckinridge to reinforce him on
the west side of the river, but Brigadier General John Pegram, who
commanded a cavalry brigade, erroneously reported that a large Union
force was advancing along the east bank, and Breckinridge was slow to
comply with Bragg's order. When he finally crossed the river, his
attacks were ineffective, and Bragg ordered him back across the river.
By January 2, a Union division under Brigadier General Horatio P. Van
Cleve had taken a ridge that ran along the river; against
Breckinridge's advice, Bragg ordered his division to launch a
near-suicidal attack on the federal position. Prior to the attack,
Breckinridge wrote to Preston, "if [the attack] should result in
disaster and I be among the killed, I want you to do justice to my
memory and tell the people that I believed this attack to be very
unwise and tried to prevent it."

Launching their attack at 4 P.M., Breckinridge's men initially broke
the Union line and forced them across the river. Artillery on the
opposite side of the river then opened fire on Breckinridge's men, and
a fresh Union division under Brigadier General James S. Negley arrived
to reinforce the fleeing troops. In just over an hour, nearly
one-third of Breckinridge's troops were killed, wounded, or captured.
One anecdote holds that, as he rode among the survivors, he cried out
repeatedly, "My poor Orphans! My poor Orphans," bringing recognition
to the Orphan Brigade. Bragg's official report criticized the conduct
of Breckinridge's division and assigned to Breckinridge most of the
blame for the Confederate defeat. Breckinridge asserted to his
superiors that Bragg's report "fails   to do justice to the behavior
of my Division"; he requested a court of inquiry, but the request was
denied. Several Kentuckians under Breckinridge's command, who already
blamed Bragg for the failed invasion of their native state, encouraged
him to resign his commission and challenge Bragg to a duel.

In May 1863, Breckinridge was reassigned to Joseph E. Johnston,
participating in the Battle of Jackson in an unsuccessful attempt to
break the Siege of Vicksburg. Vicksburg fell to Grant's forces on July
4, and Breckinridge was returned to Bragg's command on August 28,
1863. After seeing no action on the first day of the Battle of
Chickamauga in Georgia on September 19, he led a division of D.H.
Hill's corps in an attack on the Union forces the next morning. The
Confederate troops succeeded in breaking the Union line, but the main
army, due at least in part to Bragg's hesitation, escaped back to
Tennessee. Of Breckinridge's 3,769 men, 166 were killed in the battle;
909 were wounded and 165 were missing.

In late November, Breckinridge commanded one of Bragg's two corps
during the Confederate defeat at the Battles for Chattanooga. Bragg
ordered a significant number of Breckinridge's men to reinforce
Hardee's corps, leaving him with insufficient forces to repel the
combined attack of Joseph Hooker and George Henry Thomas on Missionary
Ridge. His son, Cabell, was captured in the battle. He was later freed
in a prisoner exchange. In his official report, Bragg charged
Breckinridge with drunkenness at Chattanooga and (retroactively) at
Stones River. Historian Lowell H. Harrison noted that, while
Breckinridge frequently drank whiskey, he was well known for being
able to consume large amounts without getting drunk. Before submitting
his own resignation, which was accepted, Bragg removed Breckinridge
from command. It would be almost two years - on May 1, 1865 - before
the two would reconcile.

 Service in the Eastern Theater 
On December 15, 1863, Breckinridge took leave in Richmond. Premature
rumors of his death prompted 'The New York Times' to print a quite
vituperative obituary suggesting that Breckinridge had been a
hypocrite for supporting states' rights, then abandoning his home
state when it chose to remain in the Union. Confederate leaders were
skeptical of Bragg's claims against Breckinridge, and in February
1864, Confederate President Jefferson Davis assigned him to the
Eastern Theater and put him in charge of the Trans-Allegheny
Department (later known as the Department of East Tennessee and West

On May 5, General Robert E. Lee, commander of the Army of Northern
Virginia, ordered Breckinridge to take command of a reconnaissance
mission to scout the federal forces under Franz Sigel near Winchester,
Virginia as part of the Lynchburg Campaign. With a force of about
4,800 men, including 261 cadets from the Virginia Military Institute,
he defeated Sigel's 6,300 men at the Battle of New Market on May 15,
driving them west across the Shenandoah River. In doing so,
Breckinridge's troops managed to protect Lee's flank, defend a crucial
railroad junction, and protect the valuable wheat supply. Lee had
suggested that Breckinridge invade Maryland, but he was unable to do
so because floodwaters had made the Potomac River virtually
impassable. The victory was considered one of his best performances as
a general. Since then, many in the South have viewed him as a "worthy
successor" of the late Stonewall Jackson. Breckinridge would draw more
comparisons at the Second Battle of Kernstown, the scene of the first
fight in Jackson's Valley Campaign two years earlier. In the Second
Battle, which occurred on July 24, 13,000 Confederate troops commanded
by Lt. Gen. Jubal Early attacked and defeated 10,000 Federal troops
under the command of Brig. Gen. George Crook. The victory allowed the
Confederates to resume their invasion of the North. Shortly
thereafter, Breckinridge's Division reinforced Lee's Army of Northern
Virginia and played an important role in halting Grant's advance at
the Battle of Cold Harbor. During the battle, his troops repulsed a
powerful Union attack. Breckinridge was wounded when a cannonball
struck his horse and he was pinned underneath. He was still unable to
walk or ride when Lee ordered him to take command of the survivors of
the Confederate defeat at the Battle of Piedmont. Traveling by rail to
Rockfish Gap on June 10, he marched his forces into the city of
Lynchburg, Virginia. He was joined there by General Early's troops,
who arrived just in time to save the Confederate forces from an
assault by Union forces under David Hunter at the Battle of Lynchburg.

After Early and Breckinridge (who was now able to ride a horse) chased
Hunter more than sixty miles away from the city, Lee ordered them to
clear the Union forces from the Shenandoah Valley, then cross into
Maryland and probe the defenses of Washington, D.C. Union forces' only
serious attempt to turn back the expedition came at the Battle of
Monocacy on July 9. Confederate troops were delayed, but ultimately
prevailed and continued toward Washington. They were defeated at the
Battle of Fort Stevens on July 11-12, partially with reinforcements
brought in by the United States Government with the time gained from
the Battle of Monocacy. Since Lincoln was watching the fight from the
ramparts of Fort Stevens, this marked only time in American history in
which two former opponents in a presidential election faced one
another across battle lines. Following the battle, Early decided to
withdraw rather than assault the well-fortified federal capital. Early
and Breckinridge were able to hold the Shenandoah Valley through July
and August, but on September 19, 1864, Philip Sheridan forced their
retreat at the Third Battle of Winchester. Responding to General John
Brown Gordon's admonition to be careful in the fight, Breckinridge
responded, "Well, general, there is little left for me if our cause is
to fail."

After the death of John Hunt Morgan, Breckinridge again took command
of the Department of East Tennessee and West Virginia. He reorganized
the department, which was in great disarray. On October 2, 1864 at the
First Battle of Saltville, his troops were able to protect critical
Confederate salt works from United States forces under Stephen G.
Burbridge, despite a lack of resources. The next morning, he
discovered that soldiers under his command had begun killing an
estimated 45 to 100 wounded black Union soldiers of the 5th United
States Colored Cavalry. Hearing the gunfire, he rushed to stop the
massacre. Brigadier General Felix Huston Robertson was suspected of
involvement and bragged about killing the negroes. General Lee
instructed Breckinridge to "prefer charges against him and bring him
to trial", but no trial ever took place.

In mid-November, Breckinridge led a raid into northeastern Tennessee,
driving Alvan Cullem Gillem's forces back to Knoxville at the Battle
of Bull's Gap. On December 17-18, he faced a two-pronged attack from
Union cavalry under Major General George Stoneman at the Battle of
Marion in Virginia. Badly outnumbered on either flank, Breckinridge
resisted Stoneman's forces until he ran low on ammunition. Stoneman's
forces were able to damage Confederate salt works, lead mines, and
railroads in the area, and destroy supply depots at Bristol and
Abingdon. Finally restocked with ammunition after three days,
Breckinridge was able to drive Stoneman - whose men were now short of
ammunition themselves - out of the area.

 Confederate Secretary of War 
James A. Seddon resigned his position as the Confederate Secretary of
War on January 19, 1865. On February 6, Davis appointed Breckinridge
to the vacant position, partially to quiet growing opposition to his
administration. Initially opposed by several members of the
Confederate Congress because he had waited to join the Confederacy, he
eventually gained their support by administering his office more
efficiently than his predecessors. With their support, he was able to
expand the post's influence to include making officer assignments and
promotion recommendations and advising field generals regarding
strategy. His first act as secretary was to promote Robert E. Lee to
general-in-chief of all Confederate forces. After Lee reported a
critical shortage of food, clothing, and supplies among his troops,
Breckinridge recommended the removal of Lucius B. Northrop, the
Confederate commissary general. Northrop's successor, Isaac M. St.
John, improved the flow of supplies to troops in the field.

By late February, Breckinridge concluded that the Confederate cause
was hopeless. Delegating the day-to-day operations of his office to
his assistant, John Archibald Campbell, he began laying the groundwork
for surrender. Davis desired to continue the fight, but Breckinridge
urged, "This has been a magnificent epic. In God's name let it not
terminate in farce." On April 2, Lee sent a telegram to Breckinridge
informing him that he would have to withdraw from his position that
night, and that this would necessitate the evacuation of Richmond.
Ordering Campbell to organize the flight of the Confederate cabinet to
Danville, Virginia, Breckinridge remained in the city to oversee the
destruction of facilities and supplies to prevent their use by the
invading federal forces. In the process, he ensured that the
Confederate archives, both government and military, were captured
intact by the Union forces, ensuring that a full account of the
Confederate war effort would be preserved for history.  Upon his exit
from the city, he ordered that the bridges over the James River be
burned. His son Clifton, then serving in the Confederate Navy at
Richmond, resigned his post and joined his father as he moved
southward to meet Davis.

After overseeing the transfer of Richmond, Breckinridge joined Lee's
forces at Farmville, Virginia, on the night of April 5 and remained
there until April 7. He continued on to Danville, arriving on April 11
to discover that Lee had surrendered on April 9 and the Confederate
cabinet had already fled to Greensboro, North Carolina. Arriving in
Greensboro on April 13, he advised the cabinet that the remaining
Confederate armies should be surrendered; only Davis and Secretary of
State Judah P. Benjamin disagreed. At Bennett Place, he assisted
Joseph E. Johnston in his surrender negotiations with Major General
William Tecumseh Sherman. Sherman later praised Breckinridge's
negotiating skills, and the surrender terms agreed to were later
rejected by Washington as too generous, forcing Sherman to offer the
same terms as Grant had at Appomattox, which were accepted.

On April 18, Breckinridge heard from Sherman and Johnston of the
assassination of Abraham Lincoln four days earlier; the President had
died in the Petersen House, where Breckinridge briefly resided in late
1852 as a congressman. The Kentuckian was visibly devastated.
Eyewitness accounts recall him to have said, "Gentlemen, the South has
lost its best friend."

Breckinridge rode into Abbeville, South Carolina on the morning of
April 28. While there, Breckinridge and Brigadier General Basil W.
Duke finally convinced Davis that further prosecution of the war was
hopeless. Breckinridge was put in charge of the $150,000 in gold
specie remaining in the Confederate treasury; traveling southward by
rail toward Washington, Georgia, a group of soldiers in his military
escort - unpaid for months - threatened to divide the gold among
themselves before it could be captured by federal troops. Breckinridge
convinced them to abandon their scheme after paying them their wages
from the treasury, but some of them refused to escort Breckinridge and
the bullion any further. Breckinridge's party arrived in Washington on
May 4 and, after paying out several requisitions from the treasury,
deposited the rest in banks there. He also composed a letter to his
remaining deputies in which he disbanded the War Department.

                           Escape and exile                           
On May 5, the same day that Davis officially dissolved the Confederate
Government in Washington, Georgia, Breckinridge discharged most of the
men escorting him, retaining only a small contingent of Kentuckians
under the command of his cousin, William Campbell Preston
Breckinridge. Feeling honor bound to protect Davis, he attempted to
create a diversion that would allow him to escape. The next day, his
party encountered a large Federal force; while his cousin negotiated
with the force's commander, Breckinridge and a small detachment
escaped. Riding southward across Georgia, they reached Milltown (now
Lakeland) by May 11 and remained there for a few days. Learning of
Davis's capture, he left Milltown with only a military aide, a
personal servant, and his son Cabell. On May 15, 1865, in Madison,
Florida, he was joined by fellow fugitive John Taylor Wood, who had
been a captain in the Confederate Navy. Breckinridge and Wood decided
to flee to the Bahamas, but because Cabell was allergic to mosquito
bites, Breckinridge told him to surrender to the nearest federal

At Gainesville, Florida, the group found Confederate Colonel John
Jackson Dickison, who gave them a lifeboat he had taken from a
captured federal gunboat. Traveling down the St. Johns River, they
reached Fort Butler on May 29. From there, they continued on the St.
Johns to Lake Harney where the boat was loaded on a wagon and hauled
about 12 mi to Sand Point (today's Titusville) on the Indian River.
They reached the river by May 31, but as they followed its course
southward, they had to drag the boat across the river's mudflats and
sandbars. They stopped at the John C. Houston place on Elbow Creek
(Melbourne), where their boat was brought ashore and caulked.  When
the repairs were completed, Colonel John Taylor Wood, again led the
party south. Transferring the boat to the Atlantic Ocean near Jupiter
Inlet, they continued along the Florida coast and landed near
present-day Palm Beach on June 4. Strong winds prevented them from
navigating the small craft out to sea, so they continued southward
down the coast.

On June 5, the party was spotted by a federal steamer, but convinced
the crew they were hunters scavenging the coast. Two days later, they
encountered a larger boat with a mast and rigging; chasing it down,
they disarmed the occupants and hijacked the craft. As compensation,
they gave their old boat and twenty dollars in gold to the owners of
the larger craft, and returned some of their weapons after the
exchange was complete. With this more seaworthy craft, they decided to
flee to Cuba. Departing from Fort Dallas, they survived an encounter
with pirates, two significant storms, and a dangerous lack of
provisions before arriving in the city of Cárdenas on June 11, 1865. A
Kentuckian then living in the city recognized Breckinridge, introduced
him to the locals, and served as his interpreter. The refugees were
given food and stayed the night in a local hotel. The next morning,
they traveled by rail to Havana, where Breckinridge was offered a
house. He declined the offer, choosing to travel with Charles J. Helm,
a fellow Kentuckian who had been operating as a Confederate agent in
the Caribbean, to Great Britain.

Arriving in Britain in late July, he consulted with former Confederate
agents there and arranged communication with his wife, then in Canada.
Re-crossing the Atlantic, he was reunited with his wife and all of his
children except Clifton in Toronto on September 13, 1865. The family
spent the winter in Toronto, living first in a hotel and then in a
rented house. There were quite a number of other Confederate exiles in
the city. It was enough, according to Mrs. Breckinridge, "to form
quite a pleasant society among ourselves." The family moved to Niagara
in May. In August, doctors advised Breckinridge's wife that the
climate of France might benefit her ailing health. Cabell Breckinridge
returned to the U.S. to engage in business ventures with his brother
Clifton, and Mary, just 12 years old, was sent to live with relatives
in New York. The remainder of the family journeyed to Europe, where
the children attended school in Paris, Versailles, and Vevey,
Switzerland. From mid-1866 to early 1868, Breckinridge toured Europe -
including visits to Germany, Austria, Turkey, Greece, Syria, Egypt,
and the Holy Land; because of her poor health, his wife remained in
France until February 1868, when she joined him in Naples, Italy.
During their tour of Italy, Breckinridge met with Pope Pius IX in
Rome, and also visited Pompeii.

Desiring to return to the U.S. but still fearing capture, Breckinridge
moved his family back to Niagara in June 1868. Within sight of the
U.S. border, he steadfastly refused to seek a pardon, although 70
members of the Kentucky General Assembly had requested one on his
behalf from President Andrew Johnson on February 10, 1866. On January
8, 1868, the Louisville City Council instructed the state's
congressional delegation to seek assurance that Breckinridge would not
be prosecuted on his return. James Beck, Breckinridge's old law
partner, was then in Congress and wrote to him on December 11, 1868,
that it appeared likely that Johnson would issue a general pardon for
all former Confederates; he advised Breckinridge to return to the U.S.
prior to the pardon being issued because he feared it might only apply
to those in the country.

                     Return to the U.S. and death                     
Johnson proclaimed amnesty for all former Confederates on December 25,
1868. Still in Canada, Breckinridge lingered for a few weeks to
receive assurance that it still applied to him even though he had not
been in the U.S. when it was issued. Departing Canada on February 10,
1869, he made several stops to visit family and friends along the
route to Lexington, where he arrived on March 9. Although he resided
in Kentucky for the rest of his life, he never bought a home there
after the war, living first in hotels and then renting a home on West
Second Street.

Many insurance companies in the south asked Breckinridge to join them
in various capacities.  In August 1868, he became manager of the
Kentucky branch of Virginia's Piedmont Life Insurance Company (which
soon became the Piedmont and Arlington Insurance Company). Washington
College (now Washington and Lee University) offered him a
professorship. He was urged to accept by former Confederate Colonel
William Preston Johnston, who was already serving as a faculty member,
but Breckinridge declined. He resumed his law practice, taking as a
partner Robert A. Thornton, a 27-year-old former Confederate soldier.
He served as general counsel for the proposed Cincinnati Southern
Railway, which would connect Cincinnati to Chattanooga via Lexington.
Officials in Louisville tried to block the move, which would break the
near-monopoly that the Louisville and Nashville Railroad had on
southern trade. On January 25, 1870, he presented his case to the
House and Senate railroad committees and, although they rejected it at
that time, they approved it two years later. Construction began in

Breckinridge's other railroad ventures were less successful. During
his lifetime, he was unable to secure the construction of railroads to
his real estate investments in and around Superior, Wisconsin. As
president of the newly formed Elizabethtown, Lexington, and Big Sandy
Railroad company, he secured financial backing from Collis Potter
Huntington for a railroad connecting Elizabethtown and Lexington to
the Big Sandy River as part of a route linking those cities with the
Atlantic Ocean. When Huntington invested in June 1871, he became
president of the company, and Breckinridge became vice president. A
line from Lexington to Mount Sterling was all that could be completed
before the Panic of 1873 dried up the needed investment capital. The
proposed line was finally completed in 1881.

Breckinridge refused all requests - including one made by President
Ulysses S. Grant - to return to politics, insisting, "I no more feel
the political excitements that marked the scenes of my former years
than if I were an extinct volcano." Under the terms of section 3 of
the Fourteenth Amendment, a two-thirds vote in each house of Congress
would have been needed to allow him to hold office because he had
sided with the Confederacy. He never expressed interest in seeking
such approval. Speaking as a private citizen in March 1870, he
publicly denounced the actions of the Ku Klux Klan. In 1872, he
supported passage of a state statute which successfully legalized
black testimony against whites in court.

By 1873, Breckinridge began to experience health problems which he
referred to as "pleuro-pneumonia". Repeated surgeries and visits to
the New York coast and the Virginia mountains did not improve his
condition. In May 1875, he consulted surgeons Lewis Sayre and Samuel
D. Gross, who concluded that his ill health was caused by cirrhosis
brought on by injuries to his liver suffered during the war. Of more
immediate concern was the fluid that filled two-thirds of one of his
lungs. On May 11, Sayre attempted to create an artificial opening
through which the fluid could drain; although he had to stop before
completing the operation, some of the fluid was drained, bringing a
measure of relief. Assisted by Beck and Frank K. Hunt, Breckinridge
completed his will. Sayre further alleviated Breckinridge's pain via
another surgery on the morning of May 17, but by the afternoon, his
condition rapidly worsened, and he died at approximately 5:45 p.m. at
the age of 54. Basil Duke led the funeral procession to Lexington
Cemetery where Breckinridge's body was buried.

 Historical reputation 
As a military commander, Breckinridge was highly respected. Fellow
Confederate George M. Edgar, describing Breckinridge's performance,

On May 20, 1875, the 'Louisville Courier Journal' declared that it was
Breckinridge who was "truly representative of the rebellion as an
actual force and its underlying causes." He was viewed poorly in the
North. The premature 'New York Times' 1863 obituary labelled "him one
of the basest and wickedest of traitors."

His strengths included a reputation for dignity and integrity, and
especially his tall, graceful and handsome appearance, with cordial
manner, pleasing voice and eloquent address that was highly
appreciated by voters, soldiers, and women alike. He was hailed as the
personification of Kentucky chivalry. Observers said he was a "most
noble looking man - a ladies man - such piercing blue eyes I never saw
before. His very looks show his superiority over most men."

 Monuments and memorials 
Despite differences in spelling, the towns of Breckenridge, Minnesota,
Breckenridge, Missouri, Breckenridge, Texas, and Breckenridge,
Colorado were named in Breckinridge's honor. The Colorado town changed
the spelling of its name when its namesake joined the Confederacy.
Fort Breckinridge, Arizona Territory (1860 to 1865), located at the
confluence of the Aravaipa Creek and the San Pedro River, was named in
honor of the Vice President. During the Civil War, its name was
changed to Fort Stanford in honor of California Governor Leland
Stanford, before being changed back to Fort Breckinridge. After the
Civil War, the name was changed once again to Camp Grant. Between 1855
and 1862, the county now known as Lyon County, Kansas, was known as
Breckinridge County.

Breckinridge was played by Jason Isaacs in the 2014 film 'Field of
Lost Shoes', which depicted the Battle of New Market.

A memorial to Breckinridge was placed on the Fayette County Courthouse
lawn in Lexington in 1887. The racially motivated Charleston church
shooting in South Carolina in June 2015 reinvigorated demands for the
removal of monuments dedicated to prominent pro-slavery and
Confederate figures. In November 2015, a committee, the Urban County
Arts Review Board, voted to recommend removal of both the Breckinridge
statue and the John Hunt Morgan statue from the Courthouse grounds.
Amy Murrell Taylor, the T. Marshall Hahn Jr. Professor of History at
the University of Kentucky, claimed that the "statues are not and have
never been neutral representations of the Civil War past but instead
they are embodiments of a racially charged postwar interpretation of

The relocation of the memorial to the Lexington Cemetery was completed
in July 2018. The bases for the statues, security cameras, and moving
costs were funded by private donations. Breckinridge's memorial was
placed in his family's burial area in Section G.

                               See also                               
* List of American Civil War generals (Confederate)
* List of United States Senators expelled or censured

                            External links                            
* [
Mary Breckinridge], Wife Of General John C. Breckinridge

* [ New York 'Times'
premature obituary]
* [
'Biographical sketches of Hon. John C. Breckinridge, Democratic
nominee for president : and General Joseph Lane, Democratic nominee
for Vice President']

All content on Gopherpedia comes from Wikipedia, and is licensed under CC-BY-SA
License URL:
Original Article: C. Breckinridge