gophering on

=                  Æthelred I, King of Wessex                   =

Æthelred I (or Aethelred or Ethelred; Old English 'Æthel-ræd', meaning
"noble counsel"; 845/848 to 871) was King of Wessex from 865 until his
death in 871. He was the fourth of five sons of King Æthelwulf of
Wessex, four of whom in turn became king. Æthelred succeeded his elder
brother Æthelberht and was followed by his youngest brother, Alfred
the Great. Æthelred had two sons, Æthelhelm and Æthelwold, who were
passed over for the kingship on their father's death because they were
still infants. Alfred was succeeded by his son, Edward the Elder, and
Æthelwold unsuccessfully disputed the throne with him.

Æthelred's accession coincided with the arrival of the Viking Great
Heathen Army in England. Over the next five years the Vikings
conquered Northumbria and East Anglia, and at the end of 870 they
launched a full-scale attack on Wessex. In early January 871, Æthelred
was defeated at the Battle of Reading. Four days later, he scored a
victory in the Battle of Ashdown, but this was followed by two defeats
at Basing and Meretun. He died shortly after Easter. Alfred was forced
to buy off the Vikings, but he scored a decisive victory over them
seven years later at the Battle of Edington.

Æthelred's reign was important numismatically. Wessex and Mercia were
close allies when he became king, and he carried the alliance further
by adopting the Mercian Lunettes design, thus creating a unified
coinage design for southern England for the first time. The common
design foreshadowed the unification of England over the next sixty
years and the reform coinage of King Edgar I a century later.

Æthelred's grandfather,  Ecgberht, became king of Wessex in 802, and
in the view of the historian Richard Abels it must have seemed very
unlikely to contemporaries that he would establish a lasting dynasty.
For two hundred years, three families had fought for the West Saxon
throne, and no son had followed his father as king. No ancestor of
Ecgberht had been a king of Wessex since Ceawlin in the late sixth
century, but he was believed to be a paternal descendant of Cerdic,
the founder of the West Saxon dynasty. This made Ecgberht an ætheling
- a prince eligible for the throne. But after Ecgberht's reign,
descent from Cerdic was no longer sufficient to make a man an
ætheling. When Ecgberht died in 839 he was succeeded by his son
Æthelwulf; all subsequent West Saxon kings were Ecgberht's
descendants, and were also sons of kings.

At the beginning of the ninth century, England was almost wholly under
the control of the Anglo-Saxons. The Midland kingdom of Mercia
dominated southern England, but its supremacy came to an end in 825
when it was decisively defeated by Ecgberht at the Battle of Ellendun.
The two kingdoms became allies, which was important in the resistance
to Viking attacks.  In 853, King Burgred of Mercia requested West
Saxon help to suppress a Welsh rebellion, and Æthelwulf led a West
Saxon contingent in a successful joint campaign. In the same year
Burgred married Æthelwulf's daughter, Æthelswith.

In 825, Ecgberht sent Æthelwulf to invade the Mercian sub-kingdom of
Kent, and its sub-king, Baldred, was driven out shortly afterwards. By
830, Essex, Surrey and Sussex had also submitted to Ecgberht, and he
had appointed Æthelwulf to rule the south-eastern territories as King
of Kent. The Vikings ravaged the Isle of Sheppey in 835, and the
following year they defeated Ecgberht at Carhampton in Somerset, but
in 838 he was victorious over an alliance of Cornishmen and Vikings at
the Battle of Hingston Down, reducing Cornwall to the status of a
client kingdom. When Æthelwulf succeeded, he appointed his eldest son
Æthelstan (who died in the early 850s) as sub-king of Kent.  Ecgberht
and Æthelwulf may not have intended a permanent union between Wessex
and Kent as they both appointed sons as sub-kings and charters in
Wessex were attested (witnessed) by West Saxon magnates, while Kentish
charters were witnessed by the Kentish elite; both kings kept overall
control and the sub-kings were not allowed to issue their own coinage.

Viking raids increased in the early 840s on both sides of the English
Channel, and in 843 Æthelwulf was defeated at Carhampton. In 850
Æthelstan defeated a Danish fleet off Sandwich in the first recorded
naval battle in English history. In 851 Æthelwulf and his second son
Æthelbald defeated the Vikings at the Battle of Aclea and, according
to the 'Anglo-Saxon Chronicle', "there made the greatest slaughter of
a heathen raiding-army that we have heard tell of up to this present
day, and there took the victory". Æthelwulf died in 858 and was
succeeded by his oldest surviving son, Æthelbald, as king of Wessex
and by his next oldest son, Æthelberht, as king of Kent. Æthelbald
only survived his father by two years and Æthelberht then for the
first time united Wessex and Kent into a single kingdom.

                              Early life                              
Æthelred was the fourth of five sons of King Æthelwulf. His mother,
Osburh, was of West Saxon royal descent. According to the historian
Sean Miller, Æthelred was probably a year or so older than his younger
brother, the future Alfred the Great, who was born 848-9, but Richard
Abels says that Æthelred was around eight years old in 853, which
would mean he was born about 845.  Manuscript A of the 'Anglo-Saxon
Chronicle', which was written in the 890s, states that in 853 Alfred
was sent by his father to Rome and was consecrated by the Pope as
king. Historians do not believe that he was consecrated king at this
young age and the real nature of the ceremony is explained in an
extract from a letter of Pope Leo IV to Æthelwulf, which records that
he decorated Alfred "as a spiritual son, with the dignity of the belt
and the vestments of the consulate, as is customary with Roman
consuls". The contemporary 'Liber Vitae' (confraternity book) of San
Salvatore, Brescia, records the names of both Æthelred and Alfred,
indicating that both brothers went to Rome. It is likely that Æthelred
was also decorated by the pope, but the ceremony was later regarded as
foreshadowing Alfred's greatness and neither the chronicler nor the
eleventh-century extractor from the Pope's letters were interested in
recording the presence of his lesser known elder brother.

Æthelred first witnessed his father's charters as 'filius regis'
(king's son) in 854, and he witnessed with this title until he
succeeded to the throne in 865. He may have acted as an underking
before his accession, as in 862 and 863 he issued his own charters as
King of the West Saxons. This must have been as deputy or in the
absence of his elder brother, King Æthelberht, as there is no record
of conflict between them and he continued to witness his brother's
charters as a king's son in 864.

 Civilian rule 
Æthelred succeeded to the throne on Æthelberht's death in 865, and he
married Wulfthryth at an unknown date. West Saxon kings' wives had a
low status in the ninth century and very little is known about them.
They were not usually given the title of 'regina' (queen), an omission
which Alfred the Great justified on the ground of the misconduct of a
queen at the beginning of the ninth century. The name of Æthelred's
wife is only known because she was recorded as a witness to one
charter, S 340 of 868, where she is shown as 'Wulfthryth regina',
suggesting that she had a higher status than other kings' wives. The
only other ninth century king's wife known to have been given the
title was Æthelwulf's second wife, Judith of Flanders, a
great-granddaughter of Charlemagne. Wulfthryth and Æthelred had two
known sons, Æthelhelm and Æthelwold. She may have been Mercian or a
daughter of Wulfhere, Ealdorman of Wiltshire, who forfeited his lands
after being charged with deserting King Alfred for the Danes in about
878, perhaps because he attempted to secure Viking support for his
elder grandson Æthelhelm's claim to the throne against Alfred.

Alfred records in the preamble to his will that Æthelwulf had left
property jointly to three of his sons, Æthelbald, Æthelred and Alfred,
with the proviso that the brother who lived longest would succeed to
all of it. When Æthelbald died in 860, Æthelred and Alfred, who were
still young, agreed to entrust their share to the new king,
Æthelberht, on a promise that he would return it to them intact. When
Æthelred succeeded to the throne, Alfred asked him at a meeting of the
witan (assembly of leading men) to give him his share of the property.
However, Æthelred said that he had attempted many times to divide it
but had found it too difficult, and he would instead leave the whole
to Alfred on his death. Some historians see the bequest as including
the whole of Æthelwulf's bookland, his personal property which he
could leave in his will (as opposed to the folkland which passed
according to customary law and property earmarked for the support of
the crown); it is further argued that it was considered desirable that
the bookland would be kept by the king, so Æthelwulf's provision
implies that the throne would pass to each brother in turn. However,
other historians assert that the bequest had nothing to do with the
kingship, and Alfred Smyth argues that the bequest was provision for
Æthelwulf's young sons when they reached adulthood, with Æthelbald as
trustee and residuary beneficiary if they died young. When Alfred
succeeded, the supporters of Æthelred's infant sons complained that
Alfred should have shared the property with them, and Alfred had his
father's will read to a meeting of the witan to prove his right to
keep the whole of the property. Alfred rarely witnessed Æthelred's
charters, and this together with the argument over their father's will
suggests that they may not have been on good terms. The historian
Pauline Stafford suggests that Æthelred may have chosen to highlight
his wife's status as queen in a charter in order to assert his own
sons' claims to the succession.

In 868, Æthelred issued a charter which was attested by a Mercian
ætheling and himself attested a charter issued by his sister,
Æthelswith, as queen of Mercia.  Æthelred used several different
titles in his charters. He is called by his father's usual title, 'Rex
Occidentalium Saxonum' (King of the West Saxons) in the charter of
Ealhswith which he witnessed, and in five of his own. He is "King of
the West Saxons and the Men of Kent" in two, and "King" and "King of
the Saxons" in one each. The West Saxon charters of Æthelred and his
elder brothers followed a uniform style, suggesting that they were
produced by a single agency which operated over a number of years.

 The Viking invasions 
The character of Viking attacks on England decisively changed in the
year that Æthelred succeeded to the throne. Previously the country had
suffered from sporadic raids, but now it faced invasion aiming at
conquest and settlement. A large force of Vikings, called by
contemporaries the Great Heathen Army, arrived in East Anglia. King
Edmund purchased peace by paying tribute and the Vikings stayed a year
building up their strength. They then marched on York and conquered
Northumbria, installing a puppet king. In late 867 they took
Nottingham in Mercia and spent the winter there. Æthelred's
brother-in-law, King Burgred, appealed to him for help. Æthelred and
Alfred led a large West Saxon army to Nottingham and besieged the
Vikings, but they refused to leave the safety of the town's defences.
The combined Mercian and West Saxon armies were unable to breach the
earth ramparts and ditch, and eventually Burgred bought them off. The
Vikings then went back to York.

In 869 the Vikings returned to East Anglia and conquered the kingdom,
killing King Edmund. In December 870 they launched an attempt to
conquer Wessex led by Kings Bagsecg and Halfdan. They occupied Reading
on around 28 December. The town is between the Thames and Kennet
rivers, and they set about building a ditch and rampart on the
southern side between the two rivers. Three days after their arrival
they sent out a large foraging party, which was defeated by an army of
local levies under the command of Æthelwulf, Ealdorman of Berkshire,
at the Battle of Englefield. After another four days, on about 4
January 871, Æthelred and Alfred brought up the main West Saxon army
and joined Æthelwulf's forces for an attack on the Danes in the Battle
of Reading. The West Saxons fought their way to the town, slaughtering
all the Danes they found outside, but when they reached the town gate
the Vikings burst out and defeated the West Saxons with a successful
counter-attack. Among the dead was Æthelwulf, whose body was secretly
carried off to be buried in his native Derby. According to the
twelfth-century chronicler Gaimar, Æthelred and Alfred only escaped
due to their better knowledge of the local terrain, which allowed them
to lose their pursuers by fording the River Loddon at Twyford and
going on to Whistley Green, which is around 6 mi east of Reading.

Four days later, on about 8 January, the armies met again in the
Battle of Ashdown. The location of the battle is unknown, but may be
Kingstanding Hill, 13 mi north-west of Reading. According to Asser's
account, the Vikings arrived first at the battle ground and deployed
along the top of the ridge, giving them the advantage. They divided
their forces into two contingents, one under their two kings and the
other under their earls. When the West Saxons saw this, they decided
to copy the formation, with Æthelred facing the kings and Alfred the
earls. The king then retired to his tent to hear Mass, while Alfred
led his forces to the battlefield. Both sides formed their forces into
shield walls. Æthelred would not cut short his devotions and Alfred
risked being outflanked and overwhelmed by the whole Danish army. He
decided to attack and led his men in a charge. Battle then raged
around a small thorn tree and finally the West Saxons were victorious.
Although Asser emphasises Alfred's role in the victory and implies
that Æthelred was dilatory, in the view of the military historian John
Peddie, Æthelred was militarily correct to delay joining the battle
until the situation was in his favour.  The Vikings suffered heavy
losses, including King Bagsecg and five earls, Sidroc the Old, Sidroc
the Younger, Osbern, Fræna and Harold. The West Saxons followed the
Viking flight until nightfall, cutting them down. The historian
Barbara Yorke, who sees Asser's biography as intended to portray
Alfred as an ideal king, comments that "Asser is particularly careful
to give much credit to Alfred".

However, the victory was short-lived. Two weeks later, Æthelred and
Alfred were defeated at the royal estate of Basing in the Battle of
Basing. There was then a lull of two months until the West Saxons and
the Vikings met at an unknown location called Meretun. In the battle
on 22 March the Vikings again divided into two divisions and the West
Saxons had the advantage for much of the day, putting both divisions
to flight, but the Vikings regrouped and finally held control of the
battlefield. The West Saxons lost many important men, including
Heahmund, the Bishop of Sherborne.

In the late eighth and ninth centuries the only denomination of coin
produced in southern England was the silver penny. As of 2007, 152
coins of Æthelred struck by 32 different moneyers have been recorded.
His reign is described by the numismatists Adrian Lyons and William
Mackay as "a critical point in the development of the English
coinage". His first Four Line issue was stylistically similar to the
Floriate Cross penny of his predecessor, Æthelberht, but he soon
abandoned this and adopted the design of his Mercian brother-in-law,
Burgred, resulting in a common coinage design across southern England
for the first time. The historian and numismatist Rory Naismith
comments that Æthelred

took the important step of adopting a new coin-type based not on
local tradition, but on the Lunettes-type current in contemporary
Mercia. The year 865 thus saw not only the arrival of the Viking great
army that would dismantle most of the Anglo-Saxon kingdoms, but also
the beginning of the end for separate coinages in separate kingdoms.

Lyons and Mackay see the change as even more crucial:

The developments of the late 860s can thus be viewed as an essential
precursor that eventually led to the unified reform coinage of Edgar.
This convergence of the coinage is also tangible evidence for a
growing collaboration between Mercia and Wessex which foreshadowed the
eventual creation of a unified England.

The single coinage design created a form of monetary union in southern
England, reinforcing the mingling of economic interests between the
two kingdoms and the military alliance against the Vikings. Coin
hoards in Wessex dating to the earlier period of separate coinage
designs have few non-Wessex coins, but after the adoption of the
common Lunettes design, coins of Wessex and Mercia were used in both
kingdoms, and even in Wessex hoards coins of Æthelred I form a minor
proportion of the total. Between one and one and a half million
Æthelred I Regular Lunette coins were produced, but this seems to have
been significantly less than in Mercia. It is not known why the
Mercian design was adopted, but it probably reflects the fact that the
Lunette type had already been used for more than twelve years, the
simplicity of the design, which could easily be copied, and the
greater strength of the Mercian economy. The bulk of surviving
Æthelred I coins are of the Regular Lunettes design, with 118 coins
struck by 21 moneyers, six of whom are known to have also worked for
Burgred; the coins are notable for consistency in design and good
quality of execution, and they were mainly produced by Canterbury
moneyers, with a few in the Mercian town of London. Only one coin is
known which was produced in Wessex itself. There were also Irregular
Lunettes issues, one of which was a degraded and crude variant,
perhaps a result of a breakdown in controls at the end of Æthelred's
reign, when Wessex was under the pressure of Viking attacks. Alfred
kept the Lunettes design for a short period following his accession in
871, but the design disappears from hoards deposited after around 875.

                         Death and aftermath                          
Shortly after Easter 871, which fell on 15 April in that year,
Æthelred died. According to Asser, he "went the way of all flesh,
having vigorously and honourably ruled the kingdom in good repute,
amid many difficulties, for five years". He was buried at the royal
minster at Wimborne in Dorset, which had been founded by Saint
Cuthburh, a sister of his ancestor, Ingild. While Alfred was attending
his funeral, the West Saxons suffered another defeat at Reading, and
Alfred himself was then defeated at Wilton. He was forced to buy off
the Vikings, who then withdrew to London. In 876, the Vikings
returned, and Alfred fought a guerrilla war until he won a decisive
victory at the Battle of Edington in 878.

Æthelred had two sons, and if he had lived until they were adults it
is unlikely that Alfred would ever have become king, but as they were
still young children Alfred succeeded. Æthelhelm died before Alfred,
and Æthelwold unsuccessfully disputed the throne with Edward the Elder
after Alfred's death in 899. One of the two places where Æthelwold
launched his rebellion was Wimborne, which was symbolically important
as his father's burial place. Æthelred's descendants played an
important role in governing the country in the late tenth and early
eleventh centuries. They include Ealdorman Æthelweard, who recorded in
his Latin version of the 'Anglo-Saxon Chronicle' that he was
Æthelred's great-great-grandson. King Eadwig was forced to accept
annulment of his marriage to Ælfgifu due to consanguinity; she may
have been Æthelweard's sister, which would make her Eadwig's third
cousin once removed due to her descent from Æthelred, and thus within
the forbidden degrees of relationship according to the church.
Æthelweard and his son Æthelmær were leading magnates who governed
west Wessex as ealdormen of the western provinces. The family lost
their positions and property after Cnut conquered England in 1016, and
one of Æthelmær's sons was executed by Cnut in 1017, while a
son-in-law was banished in 1020. Another son, Æthelnoth, was
Archbishop of Canterbury, and he lived until 1038.

All content on Gopherpedia comes from Wikipedia, and is licensed under CC-BY-SA
License URL:
Original Article:Æthelred I, King of Wessex