GOPHERSPACE.DE - P H O X Y
gophering on gopher.linkerror.com
  ╭┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈┈╮
  │                 │ All right,- it happened!!  The vintage computer 
  │                 │ festival midwest - is over. All the  terminals,
  │   V C F M W     │ mainframes, commodores, atari's, sgi's,  sun's,
  │ a retrospective │ etc, etc have been packed up, hauled home,  and
  │                 │ some time has passed for backs to heal from the
  │                 │ lugging around of many-a vintage pile 'o metal.
  ╰┈┈┈┈┈┈┬┈┈┈┬┈┈┈┈┈┈╯
        ╭╯   ╰╮       This year was my first year actually  hosting a
        └┈┈┈┈┈┘       table, so I decided to write a phlog post about
  the whole experience.

  The preparation.
  ================

  We'd  leave for VCFMW on friday,   but I took the week off to prep.
  I was planning on selling all but one of my sun ultrasparc machines
  so I wanted to go through them, assess what state they were in, and
  make sure they all still worked.  The E450 was in a lot worse shape
  then when I had last looked at it,  as the plastic foam within used
  for insulation  and  air filtering etc,...  had started liquifying.
  This apparently is a common issue in these things.   After cleaning
  Most of that up, and booting it,  it looked like it's prom had gone
  bad as well. Another common problem. It also had a fan warning that
  I didn't think anything off, but I should have -  When I opened the
  case the second time, I found the cpu's plastic housing had started
  to melt because the fan assembly was unplugged - argh.  So the rest
  of my day was spent cleaning the CPU assemblies,  and enabling each
  CPU individually and make sure it still works.  Thankfully they all
  still did.  These machines are something else.  If a CPU fails,  it
  will simply disable that cpu and happily keep running. It also just
  allows you to override fan warnings  and safe-guards,  to the point
  where it will literally melt itself down. Neat. Not that E450's are
  that unique or rare,  or particularly  well-built,  if the foam and
  prom issues are any indication, but they are still cool.

  Meanwhile I was also working on PCB's for my nuclear keyboard which
  I was also going to demo at VCFMW. I'll post more about that later.

    In any event, fast forward a few days and it was time to go.  The
  problem was now, how am I going to get all this stuff in the rental
  SUV? There's no way I can lift that  E450 and E250 by  myself.  The
  plan  initially was that a friend of mine was coming along,  but he
  couldn't make it unfortunately, but with that also went  the  extra
  lifting help. Thankfully some other friends were able  to  help  me
  lift it all in on thursday night.

  Friday
  ======

    The drive itself was  fairly  uneventful,  we've done the trip to
  Chicago a few times before, it's only 2 hours away, and the hotel +
  convention center was the same one of VCFMW2019 so we've been there
  before.                      
          ╭┈┈┈┈┈┈┈┈╮             Upon arrival we pulled into the back
      ____||_| |_| │  vrrrrrrr   lot as instructed in one of the  few
     (=╭┈╮   .  ╭┈╮│= ~ ~        emails sent by Silent700, and I then
     ╰┈╯◆╰┈┈┈┈┈┈╯◆╰╯             started  unloading,  everything  but
                        the E250. Because I now had the same problem,
  but in reverse.  I did not want to unload the heavy thing by myself
  or I would have surely dropped it.  Thankfully  I  found  a  random
  victim^HH^H^H^Holunteer.  I don't remember his name,  but whoemever
  you are, thank you!  -    The rest of the day was spent getting the
  table all set-up,  and getting everyting working.   There was a few
  logistical issues; for one,   there was no ethernet connectivity to
  the internet. There was supposed to be, according to the emails.  I
  went and hunted down Silent700 and asked about  it,  and he said it
  all depended on someone that was going to run the network to arrive
  - but as far as I know, he never did.  Thankfully I  had  a  backup
  plan. I brought a cheap-o home router  thing,  and I had an rpi  to
  hook  the  nuke  keyboard  up  to.   So what I ended up doing was I
  configured the pi to connect to the hotel's WiFi,  and set it up as
  a router, and hooked it up to the home router  thing,  which I just 
  used as a switch,  and hooked everything else to that as well.  But
  it did take me until Saturday morning to get all that working. Then
  I also had an issue with the nuke keyboard's USB cable having to be
  able to reach the rpi.  Unfortunately I brought a very short cable,
  which meant that it was back further on the table, which in the end
  meant that a lot of people missed  it / looked over it,  inspite of
  the poster I had up. But more on that later.  In the evening we all
  went to a local pizza place to eat  pizza  with  the  rest  of  the
  exhibitors. There was a LOT of people, and this is where I think  I 
  was most nervous with respect to COVID concerns.  Up to this point,
  everyone was wearing masks, but to eat,  they'd have to remove them
  albeit temporarily, and there was a huge crowd. The event room they
  had reserved had overflowed,  and they had to put people in another
  additional area.  I  did  wonder  how the restaurant could possibly
  deal with this sudden influx  of  people,  but  they  actually  did 
  great. Our food came out in a reasonable amount of time, and it was
  quite delicious. This was our first time being 'social'  like  this
  at vcfmw. I mean, I did talk to people  previous  years,  but  only
  briefly. Me and my wife tend to be people-shy. But here we were, at
  a table with random strangers, having  conversations  about  random
  things - it was  OK!  It  went  quite  well  actually.  It was fun!

Saturday
========

  8AM -Saturday... Way too early to my liking. This is the time I get
  up every other work day, and I don't like it.  I'm more of a night-
  owl  under  normal  circumstances,  but society has forced me to be 
  awake at times unnatural to me.  But at least, this time it's for a
  fun reason - one typical hotel shower and breakfast later,  we were
  back at the show. The doors would open to the public at 9AM,  and I
  got back to my table  at  exactly  9  -  there was already a lot of
  people there, so I went and turned everything back  on,  and  thank
  goodness everything still worked as I had left it the night before.
  I soon had finished the network configuration, and then ssh'd  into
  SDF on the honeywell terminal, which was hooked up to the  pi,  and
  started com to allow people to chat in 'roof`. It took me  a  while
  longer to get the panasonic hooked up to my Sgi Octane to play nice
  but eventually I also ended up hooking that one up to com. One dumb
  issue that plagued me throughout the entire show, acrross  all  the
  computers, was screen blanking. The honeywell terminal has built-in
  blanking, and I couldn't figure out how to turn it off, so whenever
  the roof chatroom was idle too long, the screen would turn off, and
  when the screen was off, everyone would just  ignore  it,  figuring
  the machine was off. Eventually jwh  suggested  I  put  it  in  the
  anonradio room, since it has pretty much guaranteed activity  since
  a message is posted every time a new song plays, and that ended  up
  being a good suggestion. In the end I had the panasonic luggable in
  the 'roof' room, as it did not have screen blanking issues, and the
  honeywell in the 'anonradio' room, and that worked out well.  Alas,
  the pi was still  having  screen  blanking  problems.  I had the pi 
  connected to a shitty small dell lcd, and I also had the nuke keyb.
  connected to that, the idea was to allow people  to  browse  gopher
  using the nuclear keyboard+trackball -  but  due  to  the  frequent
  blanking, and the keyboard being back so far on  the  table,  there
  were very very few people that actually did so (maybe 1 or 2).   It
  did result in baud.baby  ending  up  in  a  few  prominent  youtube 
  video's, like LGR's vcfmw video,- so at least I made cat famous! ;)
  In the first hour or so of the show opening, some younger kid (well
  - maybe he was in his early 20's) asked if the E450 was really  for
  sale - I'm like yes- and he seemed very excited. I  had  printed  a 
  list  of  everything  I found was wrong with it, including the icky 
  foam, bad prom, and some instructions on how to get it to boot -  I
  also left in an old cd of debian sparc in the drive so a new OS can
  quickly be installed from scratch.  Anyway, he didn't seem bothered
  by all the problems I listed. Between the E450, E250 and sun Ultra1
  I only had 1 video card,  so I kind of wanted to sell the whole lot
  in one go - so I listed all of it for $100  -  which really kind of
  an arbitrary price. I did not want to haul all of it back home.  In
  any event, the kid only had $30 on him, and I said that was fine :)
  He seemed extremely happy! and that made me happy in return.  I saw
  he posted about  it on reddit shortly after the  show.  It's always
  fun to see younger people interested in older machines I think.  It
  gives me some hope for the future, hah :) It was also great because
  now I didn't have to find more victims to load the E450  back  into
  the car come sunday. Sunday evening, some  other  friends  of  ours
  arrived, that took over the hotel  room  we  had  ordered  for  the
  friend that originally was supposed to come with us.
 
Sunday
======

  Sunday  was  pretty  much the same as Saturday, but around 14:30 it
  was already time to start cleaning up,  so much shorter.  Silent700
  seemed a bit nervous about people not packing up early  enough,  he
  clearly wanted to make it home in time, so I ended up packing up  a
  bit earlier than I normally would have,  although in retrospect,  I
  think he was more worried about some of  the  bigger  displays  and
  vendors.

Final thoughts
==============

  It was really fun to meet random people involved in  the  hobby  as
  always. I didn't get to walk around as much as I normally  do  when
  just being a visitor, as I mostly tried to stay with my table,  but
  I still got to get some 'debug-random-obscure-thing' time  in  with
  AJ Palmer, who was hosting the booth across from me. He  brought  a
  bunch of beautiful rare Entrex and conexant terminals and machines. 
  I emailed back and forth with him a bit after the show, and it kind
  of makes me want to make an emulator for one of these.

  Sitting behind a booth for 2 days like that, gives a lot of people-
  watching opportunities. Some things I noticed is  that  people  are
  primarily drawn to things they already know and are familiar  with.
  The imac running sim-tower was far more popular than  the  keyboard
  from a nuclear missile silo for instance, even though the  imac  is
  something way more common. I suppose that's normal human nature. It
  is an interesting lesson learned. I think next time I will  try  to
  do better to make the exhibits more interesting. 

Pictures
========

  My pictures of the event can be found here:

    gopher://gopher.linkerror.com/1/vcfmw2021

  or

    http://linkerror.com/vcfmw21