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CNN | 2/25/2021 | Listen
The perfect optics on Inauguration Day
Opinion by Bill McGowan and Juliana SilvaUpdated: Thu, 21 Jan 2021
17:48:30 GMTSource: CNNEditor's Note: Bill McGowan is the founder
and CEO of Clarity Media Group, a global communications coaching firm
based in New York. He is the author of "Pitch Perfect: How to Say
It Right the First Time, Every Time." Follow him on Twitter
@BillMcGowan22. Juliana Silva is a strategic communications adviser at
Clarity. The views expressed in this commentary are solely those of the
authors. View more opinion articles on CNN.

"When day comes, we ask ourselves, where can we find light in this
never-ending shade?"  

 

This was the opening line of the captivating inaugural poem delivered
by 22-year-old poet laureate Amanda Gorman. Her electric presence and
poetic eloquence served to set the optical lens through which we would
see Joe Biden's inauguration: light triumphing over dark.

 

The dark and divisively opposing forces of the past couple of months
were always hellbent on raining on Joe Biden's parade. But perhaps
in a sign of the outgoing President's quickly diminishing
influence, gentle snowflakes performed a graceful dance to Earth on
cue, just as incoming President Biden was about to make his appearance
on the inaugural stage. Then, the sun broke out and beamed brightly
over the first few bars of the national anthem.

 

A mere mask could not conceal Vice President Kamala Harris'
beaming smile. Her glistening eyes told the whole story. In fact, every
dignitary on stage displayed the kind of joyful celebration normally
reserved for greeting returning war soldiers.

 

By contrast, Donald Trump's inauguration speech four years ago was
a dreary and dismal affair, laced with rhetoric of "American
carnage." 

No wonder that a Council on Foreign Relations policy expert deemed it
one of the two worst inauguration speeches of all time (the other being
James Buchanan's, which blamed the country's persisting
problems on the distraction of the slavery debate.)  At Biden's
swearing in, the reassuring theme of light and hope took center stage.
What he needed to execute was an oratory high-wire act, balancing the
stark reality of the "cascade of crises" he said we
simultaneously face with the call to write an American story of hope
and decency. 

 

It was an oratorical high point for Biden. He used the full range of
his voice to underscore both the enormity of today's challenges
and his unwavering belief in the promise of tomorrow. At moments when
he was seeking to build confidence and optimism among Americans that
brighter days lie ahead, his voice projection dipped lower to create an
intimate yet intense heartfelt reassurance. In referencing the January
6 rioters, he declared that stopping the will of our democracy
"will never happen. Not today, not tomorrow, not ever," his
voice swelling louder with determination and conviction.

 

The speech captured the spirit of many presidential calls for unity and
healing that preceded it. It drew from Abraham Lincoln, whose reference
to the Emancipation Proclamation in 1863 read, "If my name ever
goes down in history, it will be for this act, and my whole soul is in
it." Biden's standout line about uniting the country was,
"My whole soul is in this." 

It was one part Franklin D. Roosevelt, transforming "the only
thing we have to fear, is fear itself," into "together, we
shall write an American story of hope, not fear." 

It also tapped into the iconic John F. Kennedy line, "ask not what
your country can do for you -- ask what you can do for your
country,"    when the President quoted from one of his favorite
songs, "American Anthem": "When my days are through,
America, America, I gave my best to you."

 

The speech was the kind of enormous olive branch to adversaries that
only Joe Biden could wield with any degree of sincerity. It was his
call to disarm: "We must end this uncivil war." 

 

But perhaps the most dramatic optic was the backdrop, the Capitol
itself. On Inauguration Day, it was replete with all the majesty and
splendor customary of every inaugural that has preceded it. Looking at
the pomp and ceremony amidst all the patriotic bunting, it was hard to
reconcile that just two weeks earlier, an angry, insurrectionist mob
had smashed windows and desecrated the very cradle of American
democracy. The fact that there were no visual remnants of that horrific
episode helped reinforce democracy's resilience and the prospect
that the soul of the country, what Joe Biden has said many times that
he was fighting for, could be reborn.

 

What perfectly augmented Biden's message of light triumphing over
darkness was the way the ceremonies and its setting were bathed in the
sun's radiance. If Americans are to have faith that the country
can successfully unite during a time of multiple crises and
divisiveness, then the optimistic optics of the day got things off to a
good start.



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