GOPHERSPACE.DE - P H O X Y
gophering on codevoid.de

                .-') _      .-') _  
               ( OO ) )    ( OO ) ) 
   .-----. ,--./ ,--,' ,--./ ,--,'
  '  .--./ |   \ |  |\ |   \ |  |\  
  |  |('-. |    \|  | )|    \|  | ) 
 /_) |OO  )|  .     |/ |  .     |/  
 ||  |`-'| |  |\    |  |  |\    |   
(_'  '--'\ |  | \   |  |  | \   |
   `-----' `--'  `--'  `--'  `--'
lite.cnn.io - on gopher - inofficial


ARTICLE VIEW: 

CNN - Breaking News, Latest News and Videos
CNN | 3/2/2021 | Listen
How will history remember the Twitter President?
Opinion by Lisa GitelmanUpdated: Wed, 20 Jan 2021 13:56:48 GMTSource:
CNNEditor's Note: Lisa Gitelman is a professor in the departments
of English and Media, Culture, and Communication at New York
University. Her most recent book is "Paper Knowledge: Toward a
Media History of Documents." The views expressed in here are the
author's own. Read more opinion on CNN. 

The President who tweets is now gone from Twitter. Whether they
followed @realDonaldTrump or not, Americans are now facing a jarring
readjustment -- on top of what is otherwise already a moment of
national crisis (or several). To know that daily life is now no longer
subject to the sudden insults, dire policy pronouncements or
signal-boosting of conspiracy theories that made up the soon to be
former President's feed is, for many, a comfort. But the
suspension of @realDonaldTrump doesn't erase the meaning or power
exerted by the last four years of his tweets.  

Recent cries of "censorship" from right-wing figures invoking
British author George Orwell make this plain. Even as the
de-platformed, who include more than Trump himself, and the pundit
class focus on possible destinations for continuing their far-right
conversation online, missing tweets by President Donald J. Trump still
matter for a different reason. We may no longer see them, but they are,
in very real ways, still with us. 

At stake is how his social media posts will survive as part of the
historical record as well as how we should remember @realDonaldTrump.
Historians and others are already raising important questions about
what aspects of America's recent history are at risk of being lost
if the President's tweets are not properly preserved in their full
context. No other commander in chief has executed as much of his
presidency on Twitter as Trump has. To lose access to that material
would be to lose sight of what made Trump Trump for much of the time he
was in office.    

There is, of course, a more immediate reason his tweets should be
available for both lawmakers and the public to see. The historic second
impeachment of a sitting president hinges on accusations of incitement
in relation to the insurrection at the US Capitol. While Exhibit A in
any trial before the Senate could certainly be Trump's speech at
the protest rally on January 6, attended by many who later turned
toward the Capitol and became a violent mob, it is not too difficult to
imagine that Exhibits B, C and D are likely to be Trump tweets. When
the Senate tries Trump, as when history eventually judges him, the
contexts for his words -- not just the words themselves -- will be
critical to understand.  

And mustn't the contexts of tweets, in both cases, somehow include
Twitter? Taking words off platform robs them of their original context.
Unless we can see the ways Trump's tweets appeared in his feed and
a follower's timeline, it will be difficult to judge their full
meanings.

The Library of Congress once tried to archive Twitter -- all of it --
but a usable collection of tweets never materialized. We can expect
that the National Archive will do a better job with Trump's
tweets, since it's been working with Twitter to capture them and
make them accessible when the rest of his records are made publicly
available. However, all presidential records are embargoed for five
years. 

At least one private collection of Trump's tweets (including
deleted ones) exists now, publicly available at thetrumparchive.com,
courtesy of a programmer named Brendan. And as the National Archive
prepares to receive Trump's official papers starting on January
20, officials have assured the public that all of his tweets will be
included. 

But any Twitter user knows that something is lost when tweets are
separated from Twitter: the social part of social media. How might we
recover or document the ways that tweets originally appeared online,
not just how many "likes" and retweets they garnered, but by
whom? How were they interlinked with other content and replied to,
trending and streamed in the moment by Twitter's algorithms?
"Covfefe" made sense somehow on Twitter in 2017 (to the
extent that everyone knew what you were referring to if you said it).
How exactly did "LIBERATE MICHIGAN" make sense in 2020 and to
whom? Those are questions historians and others looking back decades
from now may well be asking. Considering how often the word
"unprecedented" has been used to describe this
administration, it's clear those answers and many more will matter
to future generations (and to our own). 

This isn't the first time that innovations in communication have
prompted questions about the historical record. When President Ronald
Reagan left office in January 1989 email presented a new problem, so
much so that an epic tangle of litigation ensued. Archivists and
historians wanted to be sure that emails were preserved, and they
agreed that printouts (which might lack relevant information about
transmission) were not satisfactory. This dispute helped to raise
public awareness about electronic records, and it helped to create
consensus among professional archivists about relevant best practices. 

We face another such moment today, now that electronic records include
those that are native to our smartphones and social media platforms.
What's more, lawmakers and the public remain rightly concerned
that all sorts of other materials relating to the outgoing
administration may be at peril. At least one lawsuit is already
underway in the hopes of preventing the outgoing administration from
destroying records created using unofficial channels like WhatsApp.

The de-platforming of Trump and QAnon-related accounts has called
renewed attention to the role that private corporations have been
allowed to play in regulating political speech. Americans also need to
be attentive to the role those corporations have assumed in creating
and collecting, if not preserving, the historical record.

So far, self-appointed individuals and private non-profits have been
leading some notable preservation efforts. All of Parler, we learn, has
been scraped -- that is saved -- by a hacker calling herself
@donk_enby, who sprang into action when Amazon Web Services announced
last week that it would stop hosting the conservative platform. And
over at the Internet Archive (archive.org) users can browse an
inspiring collection of obsolete webpages, but they should expect lots
of dead links and zero dynamic content. Is that what we should expect
from a historical collection of social media? 

As Twitter without @realDonaldTrump turns its attentions elsewhere --
Sports and K-pop are trending as I write this -- it can't hurt to
be a little more self-conscious about social media as a kind of
participatory history in the making. For one thing, that might make us
more judicious users of social media.



© 2021 Cable News Network. A Warner Media Company. All Rights
Reserved.

Listen to CNN (low-bandwidth usage)

<- back to index