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CNN | 3/2/2021 | Listen
Google threatens to shut down search in Australia
By Michelle Toh, CNN BusinessUpdated: Fri, 22 Jan 2021 14:58:12
GMTSource: CNN Business

Google says it will shut down its search engine in Australia if a
controversial bill designed to benefit the news media becomes law.

At a Senate hearing in Canberra on Friday, Google Australia Managing
Director Mel Silva said the draft legislation "remains
unworkable," and would be "breaking" the way millions of
users searched for content online. 

"If this version of the Code were to become law, it would give us
no real choice but to stop making Google Search available in
Australia," she told lawmakers. "That would be a bad outcome
not just for us, but for the Australian people, media diversity and
small businesses who use Google Search."

The company's main concern with the proposal is that it
"would require payments simply for links and snippets just to news
results in Search," according to Silva. 

"The free service we offer Australian users, and our business
model, has been built on the ability to link freely between
websites," she said. 



Google and Facebook have tussled with publishers for years over how
they display their content, with media companies arguing the tech
giants should pay them for the privilege. Critics of the two tech firms
point out that since they dominate the online advertising business, it
puts news publishers in a bind and leaves them scrambling for
leftovers.

The new legislation would allow certain media outlets to bargain either
individually or collectively with Facebook and Google — and to enter
arbitration if the parties can't reach an agreement within three
months, according to the Australian Competition and Consumer
Commission, which put out the proposed legislation.

Australian Prime Minister Scott Morrison hit back at Google later on
Friday.

"Let me be clear. Australia makes our rules for things you can do
in Australia. That's done in our parliament. It's done by our
government and that's how things work here in Australia and people
who want to work with that in Australia, you're very
welcome," he said at a press conference. "But we don't
respond to threats."

Asked about Morrison's remarks, Google declined to comment.

A warning of 'consequences'

Both American tech companies have been vehemently opposed to the code
since its introduction last summer. Last August, Google used its
homepage to warn Australians that the bill would harm their ability to
search and lead to "consequences" for YouTube users.

The US giant is now proposing three changes to the code, including how
it would compensate news publishers.

One suggestion is for News Showcase — a program launched by Google
last year that aims to pay publishers more than $1 billion over the
next three years — to be formalized and expanded in Australia. The
company already pays seven publishers in the country for content.

The company also wants to amend a requirement that would force Google
to notify publishers about changes in its algorithm, saying it should
do so only "to make sure publishers are able to respond to changes
that affect them."

"There is a clear pathway to a fair and workable Code," said
Silva. "Withdrawing our services from Australia is the last thing
that I or Google want to have happen — especially when there is
another way forward."

An aggressive battle

Facebook is also pushing back.

In the same Senate hearing on Friday, Simon Milner, Facebook's
vice president of public policy for Asia Pacific, said the company
could ultimately block news content in Australia, though he emphasized
a commitment "to make the law workable."

Milner told lawmakers there was already a "deterrent effect of
this law on investment in the Australian news industry," citing a
recent decision by Facebook to launch a news product in the United
Kingdom instead of Australia.    

"Sir Tim Berners-Lee said, this precedent set by this law could
'make the web unworkable around the world,'" he added,
citing the inventor of the web.

Regulators say the legislation is needed to level the playing field for
the news media in Australia, as newsrooms across the country have
reduced service, closed temporarily or permanently shut down.

But skeptics of the legislation point to a couple of causes for worry.
Billionaire Rupert Murdoch owns a massive share of the media market in
the country, leading to questions about how much a law forcing payments
to his properties would benefit his empire.

Others warn that such laws threaten internet freedom.

Such concerns don't hold a lot of weight, argued Belinda Barnet, a
media and communications lecturer at Swinburne University in Melbourne,
in a Twitter thread Friday. 

"The code will benefit Murdoch. It will also benefit Guardian, ABC
& SBS [the Australian broadcasters], your local paper" and other
media outlets," she tweeted.

Barnet also said the internet is no longer an open space, rendering
such concerns moot.



"The internet is not open anymore. It is controlled by a couple of
global monopolies who make their money from your data," she wrote.
"The internet was once more open, it was once a more equal and
democratic space, but that era is over."

Similar cases have emerged in other countries. On Thursday, Google
announced it would pay news publications in France for the use of their
content online in a landmark agreement that could soon be replicated
elsewhere in Europe under new copyright laws.

— Hanna Ziady contributed to this report.



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