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CNN | 3/2/2021 | Listen
'Fat but fit' is a myth when it comes to heart health, new
study shows
By Jack Guy and Amy Woodyatt, CNNUpdated: Fri, 22 Jan 2021 00:34:33
GMTSource: CNN

The negative effects of excess body fat on heart health can't be
canceled out by maintaining an active lifestyle, according to new
research.

Previous studies had suggested that being physically fit could mitigate
the negative effects of being overweight on heart health, but this is
not the case, according to a new study in the European Journal of
Preventive Cardiology, a journal of the European Society of Cardiology
(ESC), published Thursday.

"One cannot be 'fat but healthy.' This was the first
nationwide analysis to show that being regularly active is not likely
to eliminate the detrimental health effects of excess body fat,"
said study author Alejandro Lucia, a professor of exercise physiology
at the European University of Madrid.

"Our findings refute the notion that a physically active lifestyle
can completely negate the deleterious effects of overweight and
obesity."

Previous research provided some evidence that people who were "fat
but fit" could have similar cardiovascular health to those who
were "thin but unfit," but Lucia said this has had unintended
consequences.

"This has led to controversial proposals for health policies to
prioritise physical activity and fitness above weight loss," he
said. "Our study sought to clarify the links between activity,
body weight, and heart health."

Researchers used data from 527,662 working adults from Spain insured by
an occupational risk prevention company, with an average age of 42.

They were put into groups according to activity level and groups by
body weight: 42% of participants were normal weight, with a body mass
index (BMI) of 20-24.9; 41% were overweight, BMI 25-29.9; and 18%
were obese, BMI 30 or above.

Then researchers looked at their cardiovascular health by categorizing
them for diabetes, high cholesterol and high blood pressure, all of
which are major risk factors for stroke and heart attack.

After investigating the associations between BMI, activity level and
risk factors, researchers concluded that any level of activity meant it
was less likely that an individual would have any of the three risk
factors compared with no exercise, with the risk of high blood pressure
and diabetes decreasing with increased activity levels.

"This tells us that everyone, irrespective of their body weight,
should be physically active to safeguard their health," Lucia
said.

However, the study showed greater cardiovascular risk for overweight
and obese participants compared with those of a normal weight,
regardless of how much exercise they did.

Participants who were obese and active were twice as likely to have
high cholesterol, four times as likely to have diabetes and five times
as likely to have high blood pressure as those who were normal weight
but inactive.

"Exercise does not seem to compensate for the negative effects of
excess weight," Lucia said. "This finding was also observed
overall in both men and women when they were analysed separately."

Lucia underlined that it is "equally important" to fight
obesity and inactivity.

"Weight loss should remain a primary target for health policies
together with promoting active lifestyles," he said.

'We don't know what came first'

Questions remain, however, around the circumstances of those involved
in the study.

"This is a cross sectional study -- all we can talk about is
associations, we cannot talk about causality," Michael Pencina,
vice dean for data science and information technology at Duke
University School of Medicine, told CNN.

"Because it's a cross sectional study, we don't know
what came first -- what this study is not telling us is, did the person
who is obese and active, did they become active when they realized they
were obese, and their risk factors were high? Or were they active, and
despite that, they became obese and their risk factors went up?"
Pencina, who was not involved with the study, added. 

"What we see is that the risk factor burden increases by weight
category. Obese people have the highest burden of associated risk
factors. That remains true according to the activity level," he
added.

The study adds to an extensive body of research on the topic.

Scientists at the University of Oxford released results of a large
study on January 12. Physical exercise may be even more important for
the prevention of cardiovascular disease than previously known -- and
the more activity the better, the report revealed.

And researchers at the Cleveland Clinic published a study in January
2019 showing a sedentary lifestyle is worse for your health than
smoking, diabetes or heart disease.

"While the controversy about the precise contribution of weight
versus exercise to cardiovascular health will likely continue, to
optimize health and minimize the risk of cardiovascular disease,
patients should pay attention to both: maintaining a healthy weight and
being physically active," said Dr. Anthony Rosenzweig, chief of
the cardiology division at Massachusetts General Hospital in Boston and
a professor of medicine at Harvard Medical School.



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